Un misterioso avvoltoio nel cielo di Todd Downing

A Sterling Mystery: Gli avvoltoi nel cielo di Todd Downing

Scott Adlerberg rivisita il classico capolavoro del mistero Avvoltoi Nel Cielo Di Todd Downing. 

Una tradizione stimata nelle storie misteriose come l'omicidio della casa di campagna o il puzzle della stanza chiusa è una trama che coinvolge un crimine commesso, o covato, su un treno. Gli esempi abbondano, dal romanzo di Emile Zola del 1890 La Bete humaine ai libri dell'età dell'oro scritti dall'ingegnere ferroviario Freeman Wills Croft.

Dorothy Hughes ha fatto una metà del ventesimo secolo con Dread Journey, così come Patricia Highsmith con Delitto per delitto, e chi se non un amico di Miss Marple vedrebbe, guardando fuori dal finestrino dello scompartimento del treno, un uomo che strangola una donna su un treno in transito? Quello è Le 4:50 di Paddington di Agatha Christie, e con Christie ovviamente ha scritto la più famosa storia del crimine ferroviario di tutti i tempi Assassinio sull'Orient Express, Pubblicato nel 1934.

Un anno dopo l'uscita del libro di Christie, l'autore americano Todd Downing lo pubblicò Avvoltoi nel cielo, e sebbene sia un romanzo poliziesco che potrebbe ricordarti di Christie's (il piccolo gruppo di persone su un treno di lusso, un investigatore che interroga i passeggeri dopo che si è verificato un omicidio a bordo, un sospetto collegamento con un precedente rapimento di minori), il libro di Downing ha un sapore tutto suo. Innanzitutto è la sua ambientazione, il deserto messicano, attraverso il quale si muove il treno.

Per un mistero dell'età dell'oro, è uno sfondo insolito per gli intrighi e gli omicidi a portata di mano, ma Avvoltoi nel cielo non è un semplice esercizio di esotico scritto da una persona che usa il Messico rigorosamente per il colore della superficie. Downing, nonostante fosse nato negli Stati Uniti, aveva abbastanza familiarità con il Messico e Avvoltoi nel cielo fa parte di una serie, con l'ispettore doganale degli Stati Uniti Hugh Rennart, che si svolge lì.

Non avevo mai sentito parlare di Todd Downing fino a poco tempo fa. Fu allora che lessi, sul CrimeReads site, l'introduzione di James Sallis alla nuova edizione di Avvoltoi nel cielo. La biografia di Downing mi ha incuriosito e in gran parte è ciò che mi ha portato a voler provare il suo libro. Era nato nel 1902 ad Atoka - o territorio indiano che ora è l'Oklahoma - e proveniva da origini Choctaw, rendendolo tra i primi scrittori di gialli con un background nativo americano.

Downing ... era abbastanza familiare con il Messico, e Avvoltoi nel cielo fa parte di una serie, con l'ispettore doganale degli Stati Uniti Hugh Rennart, che si svolge lì.

Come dice Sallis, “Ha conseguito la laurea e il master presso l'Università dell'Oklahoma, studiando spagnolo, francese e antropologia. Dopo la laurea è diventato insegnante presso l'Università, contribuendo nel contempo a recensioni di romanzi gialli e saggistica al Daily Oklahoman e Books Abroad e guidando tour estivi in ​​Messico. La cancellazione di uno di quei tour lo ha portato a scrivere il suo primo romanzo. Il modesto successo di quel romanzo lo ha portato a diventare uno scrittore a tempo pieno ... "

Avvoltoi nel cielo era il suo terzo romanzo di Rennart, riuscito Assassinio in tour e Il gatto urla. Downing funziona in piena modalità mistero classico, con un chiaro gruppo di sospetti confinati e isolati, una trama complicata, false piste, una discreta diffusione degli indizi e violenza commessa ma non vista. La prima riga del libro, qualcuno che parla, dice: "Blast the train?" e la tensione cresce da lì mentre il pullman fa il suo viaggio da Monterrey verso Città del Messico.

Un uomo muore misteriosamente quando il treno entra in un tunnel e tutte le luci all'interno si spengono, e poco dopo si verificano problemi al motore e il treno si ferma nel deserto. Nessuno lascia le macchine e gli omicidi continuano. Le risposte arrivano nel capitolo finale, in una toccante conversazione che Rennart ha con un personaggio, e la precisione dell'autore è tale che una rivelazione necessaria per una piena comprensione appare nel paragrafo di chiusura.

Un uomo muore misteriosamente quando il treno entra in un tunnel e tutte le luci all'interno si spengono, e poco dopo si verificano problemi al motore e il treno si ferma nel deserto.

Nella sua struttura, Avvoltoi nel cielo è lineare e teso. Incontriamo presto i sospetti e le future vittime e non li lasciamo mai. Tutte le azioni e le conversazioni avvengono sul treno o, quando il treno si ferma, su una piattaforma o un pezzo di sabbia lungo il treno, e Downing è particolarmente bravo a rivelare il carattere attraverso gesti e sguardi.

Si immergerà nella mente di una persona e ci darà un'idea di cosa sta succedendo lì dentro, ma per la maggior parte la storia è raccontata attraverso una prospettiva in terza persona limitata, con Rennart che scruta gli sguardi, i commenti e le reazioni degli altri. Questo costante movimento in avanti crea una tensione sostanziale, ed è una tensione che l'autore non permette di allentare.

Mentre il conteggio dei morti aumenta e Rennart e gli altri si muovono tra l'auto Pullman, il ristorante, il fumatore e le loro cuccette, il lettore inizia a sentirsi intrappolato come deve sentirsi. Forse varrebbe la pena scendere dal treno e correre il rischio fuori, ma come Downing ci mostra nelle sue descrizioni, il paesaggio attraverso il quale stanno viaggiando promette solo ciò che li sta perseguitando all'interno.

Lo sguardo di Rennart era su un albero mesquite rachitico appollaiato in completo isolamento su un pendio roccioso molto al di sopra di loro. Si stagliava nettamente contro il caldo cielo blu e nel cielo, pigro e nero e sinistro, galleggiava un zopilote, lo scarno avvoltoio sentinella di ogni paesaggio messicano.

In tutto il mondo, la vista degli avvoltoi connota la vicinanza della morte e tutti a bordo, compreso il conduttore, che è messicano, li nota.

"Qualcosa ti preoccupa?" chiese tranquillamente.

"È il Zopilotes, ”C'era qualcosa di incongruo nella voce cupa che emergeva dalle pieghe di grasso intorno alla gola del messicano. "Non mi piacciono."

"Dio sa che sono abbastanza comuni in Messico!"

“Ma oggi sono così tanti. Per tutta la mattina il cielo non è stato sereno da loro. "È come se stessero seguendo questo treno", fece eco la voce in un guscio.

La risata di Rennart risuonò aspra nelle sue stesse orecchie. "C'è stata una siccità in questa parte del paese, no."

"Sì, senor. Per molte molte settimane non piove ".

“Questo spiega il Zopilotes poi. Il bestiame e gli animali selvatici si sono estinti nel deserto della sete e gli avvoltoi aspettano che altri muoiano ".

La schiena del conduttore era incorniciata dalla porta. "Certo, senor, questo li spiega." La porta si chiuse dietro di lui con un leggero fruscio.

Un americano e un messicano che parlano, ed è una delle tante conversazioni come questa nel libro. Downing è abile, come dice Sallis, nel presentare "una collisione e un mescolarsi di culture", un tratto, direi, che lo fa sentire meno datato di molti suoi contemporanei che scrivono romanzi polizieschi. L'autore Curtis Evans ha scritto molto su Downing, incluso un libro intitolato

Indizi e cadaveri: La narrativa poliziesca e la critica misteriosa di Todd Downing (2013) e sul suo eccellente blog, Il vagabondo che passa, ha intervistato un professore di nome James Cox, lui stesso colto a Downing. Cox sottolinea come Downing a volte scriva di una figura raramente vista nella narrativa popolare dell'epoca, la persona indigena non del passato ma del presente meccanizzato. Nel Avvoltoi nel cielo, il facchino del treno è questa persona; anche se il ruolo che interpreta nella storia è piccolo, le sue apparizioni e le interazioni con Rennart sono importanti, e abbiamo il punto che è un messicano indigeno che lavora, vive e se la cava bene nel mondo moderno.

Aggiungi a questo come Downing si fonde con questioni sociali e storiche specificamente messicane, e otteniamo un pacchetto con un po 'più di stratificazione rispetto al tuo tipico mistero della Golden Age. Oltre alla tensione a bordo del treno per gli omicidi in corso, il Pullman diretto a Città del Messico si muove attraverso un territorio in cui si dice sia imminente uno sciopero ferroviario dei lavoratori. Ci sono anche riferimenti alla Cristero Rebellion, una guerra avvenuta in Messico alla fine degli anni Venti.

Questa non è una guerra ben nota negli Stati Uniti, ma è stata brutale, una rivolta che è iniziata essenzialmente in reazione agli articoli laici della Costituzione messicana del 1917. È stata una ribellione sostenuta dalla gerarchia cattolica messicana e gli Stati Uniti sono stati coinvolti nell'organizzazione di colloqui tra il governo messicano e la Chiesa. Nel romanzo di Downing, uno dei passeggeri sospetti, apprendiamo alla fine, ha lavorato per conto del movimento Cristero; è sul treno dopo essere stato negli Stati Uniti per sollecitare fondi per i Cristeros.

Una volta che il vero lavoro di quella persona viene rivelato, Rennart continua a indagare e il romanzo procede verso la sua risoluzione, ma l'inclusione di questo evento critico, la guerra, serve come un perfetto esempio di ciò che James Cox chiama la capacità di Downing di "scrivere misteri intelligenti in cui incorpora osservazioni sui mondi sociali e culturali prodotti dal colonialismo spagnolo, gli interventi degli Stati Uniti in Messico e il clima economico generale ”del tempo.

In altre parole, però Avvoltoi nel cielo ha una costruzione del mistero fair-play al suo centro e il fattore di evasione che ne deriva, si svolge in un mondo reale e storicamente ancorato in cui eventi al di là del mistero stesso continuano ad accadere con grandi conseguenze per la maggior parte delle persone. Downing, anche nel contesto di una storia poliziesca senza ciccia, non te lo fa dimenticare.

... questa nuova edizione di Avvoltoi nel cielo è una scoperta eccezionale.

Todd Downing ha scritto un totale di nove romanzi gialli. Ha anche prodotto una vasta gamma di critiche sui misteri mentre scriveva una rubrica settimanale che recensiva libri dal 1930 al 1937 per The Daily Oklahoman. I suoi romanzi ebbero successo negli Stati Uniti e ottennero un seguito in Gran Bretagna, ma dopo la pubblicazione di un libro non Rennart intitolato I pigri omicidi di Lawrence nel 1941 smise di produrre narrativa.

Downing tornò ad Atoka e lì insegnò per anni in una scuola superiore. Successivamente, sollecitato da un editore di un quotidiano locale, il Cittadino indiano, ha scritto una serie di pezzi sulla lingua Choctaw, che lo hanno portato a insegnare lezioni sulla lingua Choctaw alla Southeastern Oklahoma State University. Morì nel 1974 all'età di 71 anni.

Perché Downing ha smesso di scrivere narrativa, nessuno sembra saperlo, e la sua produzione è stata piccola, ma la sua oscurità ed eccellenza lo rendono un autore ideale da ristampare. Per un fan del mistero come me, che non lo conosceva, questa nuova edizione di Avvoltoi nel cielo è una scoperta eccezionale.

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La raccolta di saggi di Scott Adlerberg su Mystery Tribune è disponibile qui.

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