The One T Hard-Boiled Short Fiction di KA Liedel

The One T: Hard-Boiled Short Fiction di KA Liedel

KA Liedel è un'autrice emergente con sede nel Delaware ed ex autrice di Slant Magazine la cui narrativa breve è apparsa in diverse riviste e riviste, nonché nell'antologia della letteratura oscura, Coffin Bell One.

*****

Qualcuno una volta mi ha detto che tutti gli assassini alla fine finiscono in Florida. L'ho attribuito, per qualche motivo, a mio padre, nonostante non abbia mai viaggiato a est del Mississippi, né abbia avuto alcuna saggezza da condividere al di fuori del trasporto del bestiame.

Che fosse di papà o no, ho masticato quella pepita per anni. Tra lavori puliti e lavori brutali andava e veniva, finché come tutte le ruminazioni svanì per un po ', attaccato a quella carta velina nebulosa che riveste la parte posteriore del cervello.

Quando si è sbloccato di nuovo, mi stavo dirigendo sulla 95 verso il Sunshine State. Lunghi viaggi in auto significano lunghi periodi di riflessione, e mentre passavo davanti a tutti quei negozi di fumo giallo nicotina e cabine di fattorie di camion, ho pensato che, molto probabilmente, non sarei andato di nuovo a nord finché non avessi ucciso qualcuno io stesso.

Che dannata risata.

Come al solito, Rory era sul sedile del passeggero. Il fatto che fosse appena un adolescente e che avesse già visto abbastanza morti per dieci vite non era perduto per me. Continuavo a ripetermi che l'avevo allontanato da cose peggiori, qualunque cosa si definisse peggio che un viaggio senza fine di contratti di sangue e lavori saltuari. Il mio rione non era.

"Lunga corsa," disse, guardando il cespuglio di palme che fiancheggiava l'autostrada. "Riusciremo ad arrivare alla spiaggia?"

"Se c'è tempo", ho mentito.

Emise un suono perplesso. "Non sono belli come in TV."

"Cosa no?"

"Gli alberi."

Saggezza sempreverde, quella. Presto avremmo scoperto che tutta la Florida aveva quella qualità. La nostra destinazione era un banco dei pegni senza nome a Fort Pierce, un pezzo di terra piatto e senza vita che si protrasse per alcune miglia prima di annegare misericordiosamente nel mare.

Più un deserto deserto che una trappola per turisti. Ci sono volute cinque ore consecutive di guida verso sud per arrivarci, e anche allora, ci era un descrittore troppo tangibile per essere usato per un posto del genere. Potevo praticamente sentire l'odore del terrore cotto in città, qualcosa di vecchio, disperato e fetido che correva sotto ogni tratto di strada distrutto, ogni parcheggio per roulotte che crollava, ogni striscia di spiaggia sporca e macchiata d'olio. Non mi era più chiaro se la Florida fosse una calamita per gli assassini, o semplicemente il luogo in cui le persone venivano a morire.

Il banco dei pegni scintillava di rosso nel sole mattutino. Ogni altra vetrina nel centro commerciale a strisce delle dimensioni di una scatola da scarpe era buia o vuota. Mi chiedevo che tipo di profitto potesse realizzare un negozio senza traffico pedonale e poi ho immediatamente archiviato la domanda. Senza dubbio ci sarebbero state altre di queste strane incongruenze in attesa nel prossimo futuro.

Ci sono volute cinque ore consecutive di guida verso sud per arrivarci, e anche allora, ci era un descrittore troppo tangibile per essere usato per un posto del genere.

"Conosci il trapano," dissi a Rory, facendo scivolare la Malibu nel parcheggio.

Ha ripetuto le regole robotico come sempre. “Mantieni le distanze. Torna alla macchina se è tutto a forma di pera. Allontanati se qualcuno estrae una pistola ... "

"O se senti degli spari."

"Non mi hai lasciato finire!"

All'interno, il proprietario sedeva dietro il bancone di vetro con indosso una maglietta da golf blu elettrico. Era il ritratto di un pawnshopper della Florida, i peli sul viso che gli crescevano a macchie sulle guance, gli occhi piatti e marroni come una cimice. Preparando con una falsa facilità, mi lanciò uno sguardo senza fondo e si mise a sedere sullo sgabello.

"Quindi tu sei Harriet Mitchum," disse con una tosse piena di catarro.

“Negli ultimi quarantadue anni, certo. La maggior parte delle persone mi chiama Hatty. "

"Mi ricordo quando la maggior parte delle persone ti ha chiamato l'Arca Nera. "

Un brutto penny, quel vecchio manico. Mi ha seguito ovunque, anche qui fino alla punta del cazzo appassita d'America. Se avessi scelto di essere completamente pulito, sarebbe stato un fastidio. Ma per un riparatore a noleggio come me, era solo un altro oggetto nella borsa degli attrezzi.

"Non so cosa significhi", ha aggiunto. "Mai fatto."

"Arca è latino per scatola ", dissi in tono di aiuto, guardando gli orologi e le collane a prezzi scontati che stava impegnando. Dietro di lui erano appesi tutti i tipi di orologi e mensole da caminetto, alcuni in così cattive condizioni che sapevo che erano stati separati dai loro precedenti proprietari con qualcosa di diverso dalle offerte in denaro.

“E il vecchio Zel? È vero che l'hai portato fuori quando eri a Scarboro? "

Respirai un po 'di quell'aria densa della Florida, sorridendo tra me e me. Dietro di me, Rory sussultò.

"L'uomo era un tiratore scelto", ha aggiunto. "Medagliata."

"Sembra che tu sappia un sacco di cose su di me, non è vero?"

"Mi piace documentarmi su quelli che assumo."

“Black Arca significa scatola nera", Dissi, assicurandomi che ogni parola fosse una lenta spina sporgente.

Si strofinò il mento. "Ancora non ha senso."

"Cosa sfugge a una scatola nera, signore?"

"Non so."

"Niente. Niente sfugge. "

Mi guardò di nuovo, annusando. Quando sono entrato nel suo negozio pensava di avermi preso in giro: donna di mezza età in camicetta e gonna che era un troppo poco-cioè un poco anche zaftig per i suoi gusti. Capelli a poco anche buio. Gawking adolescente "figlio" dietro di lei a poco anche indicativo dei miei impulsi materni. Ho riconosciuto quella ferita una volta.

Ma ora ... ora un colore diverso era apparso nei suoi occhi. L'Arca Nera era arrivata nel suo piccolo angolo di inferno.

«Il mio ragazzo mi ha detto che il numero dei tuoi corpi era nell'ordine delle dozzine prima che tu lasciassi l'equipaggio di Baldwin. Che il vero?"

Era molto più alto di quello. Ma non ero qui per vantarmi.

"Il tempo stringe," dissi, esasperato come lo ero stato tutto il giorno. "Ci sono altre domande che vuoi toglierti di mezzo prima di parlare di affari?"

Lanciò un pollice verso Rory. "Si. Questo è tuo figlio? "

Avevo imparato dall'esperienza che un punto di svolta potrebbe essere utile, a seconda della situazione. A volte una verità potrebbe essere sfruttata. Ma era raro. Una bugia, d'altra parte, potrebbe sempre essere sfruttata.

"Egli è. C'è un problema con quello? "

"Nah. Non ho mai visto una mamma fare questo tipo di lavoro. Non ho mai visto nemmeno un bambino coinvolto. "

"Avrò quindici anni in tre mesi", fece notare Rory.

"Non è coinvolto nei lavori", ho mentito di nuovo, spingendolo un po 'indietro con una mano gentile. “Difficile trovare una babysitter in questa attività. Mi hai capito? "

"Non dire più niente."

“Non lo farò. Hai chiamato me, ricorda?"

Ha deglutito. "Si tratta di un ragazzo."

“Lo è sempre. Questo personale? "

"Attività commerciale. Guy è un raschietto. "

"Che è?"

Si passò un palmo sulla testa esile, accarezzando i capelli randagi come se avesse importanza. Aveva più capelli sul collo che sulla testa. «Professionista, la polizia chiama dopo che hanno finito con una scena del crimine. Una volta che tutte le prove sono state raccolte. "

"I poliziotti non lo fanno da soli?"

“Non da queste parti. Usano un servizio. Entrano squadre di uno o due uomini e puliscono a vapore tutto il sangue e le budella o qualsiasi altra cosa. È un bel concerto. "

Ciò ha evocato l'inizio di un sorriso sincero in me. “Se hai lo stomaco abbastanza duro. Allora cosa ti ha fatto questo raschietto? "

Il cliente rimase in silenzio per alcuni istanti, ciascuno appeso goffamente accanto all'altro. Potevo sentire un respiro sibilante umido sotto la sua polo sudata.

"È importante che me lo dica", gli ho ricordato. "Non posso fare il mio lavoro altrimenti."

Deglutì di nuovo. “Abbiamo un accordo con questo ragazzo. Dopo che i poliziotti sono usciti, gli vengono le dita appiccicose. Capire?"

Non ho potuto fare a meno di rispettare il caos, per quanto semplice fosse. Un uomo adulto che rapinava un cadavere, o i suoi compagni di stanza, era assolutamente l'apice della sfacciataggine. Una piramide impareggiabile.

Ho lasciato che quel sorrisetto nascente sulle mie labbra si diffondesse in un sorriso pieno. "Immagino che le sue dita diventino ancora più appiccicose nelle articolazioni più ritzier."

“Perché sorridi così? Gli paghiamo il giusto prezzo per qualunque cosa ci porti. È un affare pulito. Senza vittime. "

Certo, senza vittime come il mio. Ho dovuto ridere. L'intero scambio di battute mi ha ricordato il motivo per cui mi sono liberato da solo: nozioni inconsistenti di correttezza e regole che continuavano a essere gettate sulle parti sporche come copridivano masticati. Mi è sempre sembrato strano. Il modo più affidabile per sopravvivere a questa attività è aprire gli occhi. Nessuna apologia, nessun aggiramento della malizia di qualcun altro. Se stai andando all'inferno, è meglio stare in piedi da solo. Non un giro sulle spalle.

"Quindi te lo chiederò di nuovo," dissi, continuando a ridere tra me, "cosa ti ha fatto?"

“La scorsa settimana, i poliziotti hanno fatto la seconda offerta in linea. Una cosa per cui il nostro raschietto di solito si iscrive. " Il pawnshopper si appoggiò allo schienale, incrociando le braccia. “Si è appena alzato ed è scomparso. Giuro su Dio. Il giorno dopo, sono abbastanza sospettoso da controllare l'inventario, vedere se c'era qualcosa di strano nella merda che ha portato nell'ultimo lavoro. Non si sa mai, questa faccenda. " Ha schiaffeggiato il bancone. "Certo, mancava un pezzo."

"Qualcosa che ha raccolto durante il suo ultimo graffio?"

Annuì. "Solo un piccolo anello."

Nessuna apologia, nessun aggiramento della malizia di qualcun altro. Se stai andando all'inferno, è meglio stare in piedi da solo. Non un giro sulle spalle.

Lanciai il mento verso il parcheggio oscuro. Il nuovo sole doveva ancora accenderlo. "Sono sicuro che avrai un furto da queste parti?"

“Non questa cosa. È solo una band d'oro falso che pensavamo di poter lanciare per pochi dollari. "

Mi raddrizzai un po ', facendo schioccare le unghie sul bancone. Questo contratto ordinario era diventato un po 'più interessante. "Mi stai dicendo che ha rubato qualcosa di completamente inutile?"

“È esattamente quello che ti sto dicendo. Per quanto ne sappiamo, la cosa è spazzatura. Come ho detto, oro falso. Anche una finta pietra di quarzo. I primi gioielli di Lil 'Suzie. Qualcosa che compreresti in un chiosco di un centro commerciale. Probabilmente l'avremmo impegnato al mercato di un contadino o qualcosa del genere, se non avremmo buttato via quella fottuta cosa ".

"Chi siamo?"

“Tre di noi sono d'accordo. Io, Hash, quello è il tizio del raschietto, e il mio partner, Davey. " Si fermò, il nome che andava alla deriva come un boia.

Lo fissai. “Devi dirmelo, ricordi? Qualunque cosa."

Si leccò le labbra. “Davey è morto. L'ho trovato colpito nella sua macchina. "

Quella parola che ho usato prima ...interessante, era? Potrebbe essere stata una scelta troppo mite.

Rory e io eravamo di nuovo a Malibu prima di scambiarci una parola. Il giorno era finalmente arrivato, rivelando un cielo blu intenso striato di nuvole sottili a forma di branchia. L'interno dell'auto puzzava come un turista sudato, ma non ci importava. Il Malibu era diventato una seconda casa.

Era già una dannata fortezza. Avevo il Classic sin dal pensionamento di Harold. Quindi un decennio, almeno, e ancora un magnifico pezzo di metallo. Harold si era preso il tempo di equipaggiarlo con ogni sorta di chicche, la maggior parte nascoste sotto quel telaio rosso caramella che aveva sempre insistito per chiamare con il suo colore ufficiale, firethorn: circa una dozzina di pistole e fucili, munizioni per giorni, più alcuni M26A1 dell'era del Vietnam, un kit di plastica, capsule di cianuro sufficienti per uccidere una famiglia reale e i loro animali domestici, un set di coltelli da lancio mai usati e alcune altre fiale ben sigillate di roba cattiva che non avevo la più pallida idea di come usare ma sapevo per certo che non avevano antidoti conosciuti, tutti accoccolati delicatamente in dozzine di mani - tasche cucite che hanno imbottito il rivestimento dalla cabina al bagagliaio.

E a scatti. Harold aveva insistito per essere essiccato. Un intero borsone di bufalo confezionato sottovuoto fissato al portellone superiore, nel caso dovessi fare un po 'di bushcraft. Allora ero più giovane, quindi l'ho perdonato per aver pensato che mi sarei mai lasciato dormire senza scarpe in una tettoia. Solo perché posso pulire i visceri da una canna P938 non significa che mi pulirò il culo con una pianta.

«Va bene», dissi a Rory, riprendendo l'autostrada, «sei ancora giovane. La materia grigia è ancora elastica. Di 'a una donna di mezza età perché un ragazzo con un bel lavoro ucciderebbe un fixer e poi se la caverebbe con un anello senza valore? "

Rory si era già tolto le scarpe da ginnastica, appoggiando i piedi nudi sul cruscotto. "Non sappiamo che Hash abbia ucciso Davey."

"Vero."

"Inoltre, forse l'anello non è inutile."

"Pensi che lo abbiano valutato in modo sbagliato?" Ho sventolato l'aria fuori dalla mia faccia e ho rapidamente abbassato il finestrino del guidatore. "Gesù, ti sei mai lavato i piedi, ragazzo?"

"Possibilmente." Sorrise. «Riguardava la valutazione, non i miei piedi. Non mi lavo mai i piedi. "

"Mai?"

"Perché preoccuparsi? Il sapone li colpisce durante la discesa. "

Ho riso e mi sono ritrovato subito a perdonare l'odore. “Non è probabile che abbiano sbagliato la stima. È qualcosa che fanno per vivere. Pensano che sia falso, probabilmente è falso. "

“Ho sentito un ma In arrivo."

Kid era intelligente. Lo era sempre stato. Un altro segno che stavo invecchiando era che ci mettevo così tanto tempo a riconoscerlo.

"Qui c'è molto di più di una semplice scomparsa", gli ho ricordato. “Il valore dell'anello potrebbe essere il punto di flesso. C'è una bugia da qualche parte. Non sappiamo ancora cosa sia. "

"O chi lo sta raccontando", ha aggiunto.

Gli ho fatto l'occhiolino.

"Sapeva di Zel."

"Questi ragazzi condividono storie", gli ho detto, spazzandomi via.

"Stai dicendo che tutti i truffatori in America si conoscono?"

"Come uno di quei truffatori, lo dico assolutamente, sì."

"Gli hai anche detto che ero tuo figlio."

All'improvviso mi sentii come se il nocciolo di un frutto con nocciolo si fosse conficcato nel mio stomaco. "Si?"

"E che non mi sporco le mani."

"Di 'quello che vuoi dire, Rory."

"Non so cosa sto cercando di dire", ha confessato. «Solo ... il modo in cui l'hai detto mi fa pensare che tu voglia che sia vero. Anche se non lo è. "

"Ragazzo ... ci stai pensando troppo."

Non era né il momento né il luogo. Forse nemmeno il decennio o il pianeta. Non per questo discorso. Non ero la madre di nessuno, men che meno di un caso di beneficenza che avevo raccolto mentre l'adrenalina di un'omicidio a contratto stava ancora incasinando il mio giudizio.

Nuova regola: niente conversazioni significative per i primi quarantotto dopo un lavoro. Questo vale il doppio per le conversazioni con i bambini.

Gli porsi la busta che ci aveva dato il mago dei pegni. L'indirizzo di Hash.

"Messa a fuoco. Dobbiamo trovare questa strada. "

Come previsto, la roulotte del criminale era un disastro. Aveva tutti i segni di un'uscita rapida, o almeno doveva apparire in quel modo. La porta d'ingresso stava oscillando sui cardini, non un segno su di essa. I piatti erano posati sul tappeto malandato, verde lime, disposti come miniere di prossimità. Alcuni sono sporchi, altri ancora indossano un adesivo con codice a barre nitido e pulito. Lo sportello del frigorifero era aperto da una bottiglia di Pernod mezza esaurita.

Rory aspettava sul gradino. Conosceva il protocollo. Tenere fuori. Continua a guardare. Vieni solo se chiamato. Glielo inchioderei in testa con un martello da forgiatura, se potessi.

"La macchina è ancora qui", disse improvvisamente attraverso la portiera aperta.

Ignorai il rumore di fastidio che sentii quando ficcò di nuovo il naso. "Dove?"

“Sul retro. Se è suo, sembra che abbia cercato di parcheggiarlo tra i cespugli. " Fece una pausa. "Non ho fatto un ottimo lavoro."

Una brezza infernale entrava dalla finestra aperta della cucina, fischiando sul collo delle vecchie bottiglie di birra che giacevano nel lavandino. Ho tolto il clic alla Sig Sauer dalla mia giacca. Domande o non domande, se dovessi sparare prima, sparerei per primo. Soprattutto se era solo un anello da due dollari all'altro capo della linea di richiesta.

Fortunatamente, non si sarebbe arrivati ​​a questo. Non questa volta, comunque. Ho sentito il respiro prima ancora di lasciare la cucina. Veniva da qualche parte dal corridoio tozzo sul retro della roulotte. L'unico nascondiglio tra me e la camera da letto dall'altra parte era uno stretto armadio. Respiri brevi e ingozzanti uscirono da sotto lo spazio inferiore.

Nessun momento è come il presente. Ho estratto la pistola, ho mirato e ho aperto la porta.

Non era affatto quello che mi aspettavo. Il criminale era in piedi dritto come una tavola, le spalle tirate indietro dal suo terrore. Era abbastanza magro da scomparire tra i panni stesi, il collo così tirato da poter vedere ogni rondine incresparsi. E poi c'erano i suoi occhi. Nonostante l'oscurità fradicia e puzzolente che pervadeva l'interno della roulotte, brillavano come abbaglianti.

Non gli occhi di un assassino, questo era certo.

Ho artigliato la fila di attaccapanni verso di me, mandandolo in onda. "Molte persone ti stanno cercando, Hash."

Si limitò a fissarlo, i denti inferiori sporgenti.

"Perché non esci allo scoperto così possiamo parlare?"

"Non posso farlo."

"Certo che puoi. Parlare è facile. "

Cercò di ritirarsi ancora di più, appiattendosi contro il laminato dell'armadio. "Non ho l'anello su di me," squittì.

“Esci, Hash. In caso contrario, ti aiuterò. "

Fissò ancora un po '.

"Non vuoi che lo faccia", ho aggiunto.

A suo merito, è uscito. Lo accompagnai fuori dal corridoio e andò verso il divano, una cosa con il filo grezzo e l'ombra di una calendula che assomigliava in tutto e per tutto a qualcosa che aveva pizzicato da sua nonna. Vi si accasciò sopra in un soffio di fiato e piagnucolò. Ho deciso di restare in piedi, guardarlo bene.

Non ero ancora sicuro di cosa avrei fatto. Dipendeva da come andava a finire. Dipendeva da quella bugia di cui abbiamo parlato io e Rory in macchina. Quanto era spesso.

"Perché non mi dici di cosa si tratta veramente?" Ho chiesto.

Hash non ha risposto. Si stava masticando i pugni, entrambi appallottolati e dimenati insieme, impastandosi fino a diventare ossa.

"Adesso."

Mi guardò a bocca aperta. "Non so nemmeno chi sei."

“Pensa a me come alla ragazza che ti aiuterà a uscire da una situazione. Se questo significa vivo o morto dipende da te. "

Sbatté le palpebre e aspirò una boccata d'aria tremante.

L'ho spinto ancora un po '. “Il tuo socio in affari rivuole l'anello. Mi dice che è inutile. Mi ha anche detto che l'altro tuo amigo è morto e tu sei il motivo. Il fatto è che nessuno di questi supera il test di annusamento. E i cattivi odori tirano fuori i miei peggiori istinti. Allora perché non riempi gli spazi vuoti per me? "

"È stato Tom," disse, affrettandosi a pronunciare le sue parole. "È lui che è arrivato a Davey."

Di solito non faccio nomi ... a meno che non siano per obiettivi. I nomi non fanno altro che complicare.

"Tom, quello è il capo del banco dei pegni?"

"Si. Tommy. Lo giuro su Dio, è il ragazzo che vuoi. "

"E perché?"

“Ha scoperto, ecco perché. Davey voleva l'anello per sé. Mi ha detto che mi avrebbe dato un extra se lo avessi ritirato dal negozio di Tom. "

Non ho potuto fare a meno di lasciarmi sfuggire dalle labbra un sospiro stanco di cane. "Perché tutti vogliono questo fottuto anello?"

Guardò la pistola, avvicinandosi lentamente all'altra estremità del divano. “Non so quanto valga, va bene? Non mi interessa nemmeno. Sposto solo la roba. Non lo tengo. "

"Sta dicendo la verità", la voce di Rory risuonò freddamente dalla finestra aperta.

"Zip it," ho detto, tenendo gli occhi bassi sulla vista. “Mentirmi sarebbe sicuramente stupido, Hash. Il problema per te è che non sono ancora sicuro di dove ti trovi nella gerarchia delle persone intelligenti. "

Hash stava guardando fuori, chiedendosi chi diavolo fosse il mio piccolo aiutante. “Ascolta, è seduto in un vecchio serbatoio. Nello stesso posto tengo tutta l'altra merda. Ti ci porto subito io. A patto che tu non mi mandi al tappeto come Tom ha fatto Davey. " Lui mi guardò. «Non ho la più pallida idea del perché stessero litigando per questa cosa stupida. Lasciami andare e puoi averlo. "

Mi sembrava un piano.

Ho creato Hash drive. È bello tenere occupate le mani di un tirapiedi, non farlo girare i pollici sul sedile posteriore, pensando a nuove e fastidiose macchinazioni. Dal lato del passeggero, avevo la mia Sauer puntata su di lui, il muso che spuntava da un buco spesso un quarto nel taschino della giacca. Non è il tipo di abbigliamento che sceglierei per un giro in Florida, ma a volte il lavoro ha un codice di abbigliamento rigoroso.

"Guida come se stessi cercando di superare un test", gli ho detto. "Prova qualsiasi cosa, anche solo raccontare una barzelletta, e io ti metto una pallottola nell'orecchio."

“Assolutamente, signorina Mitchum. Non devi dirmelo due volte. "

Non arrivammo mai troppo presto: il sole stava tramontando velocemente, anche se l'aria continuava a ribollire. Con noi tre bloccati in quella vecchia macchina, era un forno su ruote. Ero quasi contento di vedere il bacino idrico. Spuntava dalla terra arrossata della Florida come una testa calva, sottili chiazze di erba giallo paglierino che coprivano il suo cuoio capelluto di fango. C'erano poche persone in giro, per lo più corridori, gente anziana. Niente di troppo ombroso. Potevo vedere la sporca piccola casa delle pompe che mi guardava maliziosamente dalla vetta.

L'hashish non rappresentava un grosso rischio di volo. Ho già visto il linguaggio del corpo. Voleva che gli tagliassi la corda. Così gli ho detto di scendere dalla macchina e chiudere la portiera. Lui fece. Poi mi sono rivolto a Rory.

"Conosci il trapano", gli ho detto per la centesima volta.

Mi guardò torvo dal sedile posteriore. "Questo è tutto quello che mi dici più."

"Vuoi scherzare o fare sul serio?"

"Non lasciare la macchina, "Borbottò.

"E?"

"A forma di pera, yadda yadda, lo stesso vecchio, lo stesso vecchio."

"Non sei soddisfatto del nostro accordo?"

"No," mentì. Non era rabbia infilzata dalla sua voce. Qualcos'altro. Sembrava una preoccupazione.

“Sii paziente, ragazzo. La cosa peggiore che questo ragazzo mi darà è un inseguimento. Sembra che il vecchio Tom sia il vero pericolo da queste parti. "

Ho iniziato a sgattaiolare fuori dal lato del passeggero.

"Hatty ..."

"Si?"

"Ancora non ha un buon odore."

Ho riso dal naso. "Sì, lo so, ragazzo."

"Non lasciarlo andare dietro di te."

Porta chiusa e chiusa a chiave, inclinai la testa verso la sala pompe. Hash sembrava stesse chiacchierando. La Sig Sauer che avevo in mano era calda e pesante come una pietra refrattaria. Non vedevo l'ora di uscire da questo dannato stato.

"Sei tu a guidare, Hash."

Si lisciò i capelli all'indietro e mi condusse su per la collina, tagliando direttamente attraverso il sentiero. Andava ripido, soprattutto con i tacchi. Ma un nodo al piede non è diverso da qualsiasi altro dolore. Basta archiviarlo con un po 'di adrenalina.

Ho pensato che saremmo entrati nella sala pompe. Ma il cancello era spesso incatenato, le finestre sbarrate con uno o due pugni di un uragano passato. Hash lo ha appena aggirato, camminando dritto verso il ponte di accesso. Mi sono alzato un po '. Con mia grande sorpresa, l'intero serbatoio era vuoto. Il suo fondo era cavo, una fossa di cemento con macchie di acqua nera come il catrame che rivestivano i giunti di separazione.

Non mi piace essere sorpreso in quel modo. Soprattutto in posti in cui non sono mai stato.

Hash non ha detto niente. Scese la scala di servizio e si addentrò nelle viscere secche, aspettando pazientemente che io lo seguissi. I lati del serbatoio erano a strapiombo. Nessuna via d'uscita se non risalire la scala. Se questa era una trappola, la trappola era intorno al suo collo tanto quanto la mia.

Mi sono fatto strada facendo schioccare la scala. Maledetti tacchi.

"Nessuna faccenda divertente, Hash."

"Mi stai prendendo in giro? Voglio che finisca. "

"Portami a suonare."

C'era un bel po 'di rottame gungy sul fondo, tutto attorcigliato, simile a un intestino e solcato. Lamiera ondulata, filo spinato, pallet marci, carretti abbandonati. Molti nascondigli.

Hash si avvicinò a un mucchio arrotolato di coperte e sedie pieghevoli e iniziò a scavare nel mucchio. Anche da lontano potevo vedere il sudore che lo colava dalla testa ai piedi. Era spaventato dalla sua zucca.

"Consegnalo e basta", gli ho detto. "Allora puoi camminare."

Quando si voltò, aveva le mani a coppa. Mi avvicinai, le dita che scivolavano via dal pannello dell'impugnatura della mia Sauer. Troppo calore. Troppo sole. Questo dannato posto.

"Sputa fuori, Hash."

Le sue mani caddero quando lo raggiunsi. Lì non c'è niente. Niente nemmeno nei suoi occhi, mentre si fissava i piedi. Solo due buchi vuoti che bruciano di bianco. Borbottò qualcosa.

"Che cosa?" Dissi, allungando una mano per ricontrollare le sue mani.

"Me l'hanno fatto fare. Non è colpa mia."

Ho sentito lo sparo prima di vederlo. Un fischietto affilato. La scintilla rimbalzò sul cemento, a non tre pollici dai miei piedi. Da qualche parte dall'alto. Il tiratore ha ricaricato.

Mi tuffai prima che potessero avere un'altra possibilità, puntando dritto verso le sedie. Non c'era altra copertura. Hash rimase immobile come uno spaventapasseri.

Un altro colpo. Mi manca la testa per un piede al massimo. Rantoli arrivarono correndo oltre il bordo del serbatoio. La gente l'aveva notato. Se il tiratore fosse stato intelligente, si sarebbe avvicinato, sapendo che il suo tempo era breve. I testimoni e il panico ottengono sempre il prurito delle dita del grilletto più stoiche.

"Non è colpa mia", sussurrò Hash, coprendosi la testa.

Ho giurato che gli avrei sparato proprio in faccia, cazzo.

Ho guardato la passerella, cercando di leggere il triggerman. Nient'altro che il sole ricambiava lo sguardo. Anche adesso, era arancione e orribile, accecandomi in ogni modo. Non sarei nemmeno in grado di colpire una montagna. Buono come morto.

Ho fatto una cazzata. Troppo ansioso di mettermi alla prova senza il vecchio equipaggio. Troppi angoli tagliati nel tentativo di raggiungere il traguardo. Nella mia linea di lavoro, è quella T che non attraversi che ti fa ottenere. Questa era la T. L'errore che avrebbe reso questo pozzo vuoto e arrugginito la mia tomba.

Anche Rory sarebbe rimasto di nuovo solo. Non sono sicuro che fosse una brutta cosa, considerando l'alternativa.

Un terzo colpo ronzava nel cielo. Diverso questa volta. Un proiettile più affilato. Più veloce. E via. Non mirato a me. Hash lasciò penzolare le braccia mentre la sua testa si alzava di scatto verso la scala.

Un altro colpo, uguale all'ultimo. Qualcosa è caduto. Alzai di nuovo lo sguardo verso il sole.

Ho visto un corpo appeso al parapetto della sala pompe. Prima non c'era. Poi ho visto Rory. Fu quest'ultima immagine che mi fece urlare una fitta di colpa nel cuore. Era in piedi dietro il corpo insanguinato del tiratore, quasi casuale, con in mano uno dei tanti segreti di Malibu, una Micro Desert Eagle che senza dubbio aveva pescato dal suo nascondiglio sopra l'aletta del passeggero. L'Aquila stava ancora tossendo con il fumo della pistola. Mi sono sentito male. Onestamente, l'ho fatto.

Certo, mi sarei sentito peggio se avesse sparato a un uomo in testa se quell'uomo non avesse mirato al mio. Ma in entrambi i casi mi sentivo ancora male.

"Penso che abbiamo trovato Davey," gridò, poco agitato. Ha persino fatto un sorriso. "Non ho mai visto un uomo morire due volte prima."

Le parole non vennero. La forma di lui, armato di pistola come se fosse nato con quella in mano, mi aveva tappato il fiato. Ho passato un momento a chiedermi se mi ero sbagliato per tutto questo tempo. Forse non gli stavo imponendo nulla. Forse lo stava solo marinando da solo.

Fortunatamente, è passato. Avevo del lavoro da fare e questo mi ha scosso l'idea dalla mente. Avevo bisogno di spremere Hash prima che arrivassero i poliziotti.

Ho fatto un passo verso di lui. Ha supplicato qualcosa di incomprensibile. Non si è mai preso la briga di correre.

"Faresti meglio a spiegarti finché puoi." Ho indicato il corpo che trasudava. "Quel Davey?"

Ha seguito la mia mano con i suoi occhi giallastri. Non avevo bisogno di vedere altro per sapere che la risposta era sì.

"È ora di essere chiari, Hash."

Quasi singhiozzò. "Volevamo solo la macchina, va bene?"

Non sono rimasto stupito molto in vita mia. Questo è stato uno di quei rari casi.

"Il Malibu?"

Hash fece un cenno del capo impaziente. “Tutti i tipi di storie su cosa c'è nella tua macchina. Tutte quelle chicche. Si venderebbero molto, se tu fossi fuori dai giochi. "

La mia reputazione mi ha preceduto. Come il vecchio tesoro di Harold.

"Allora," ho detto. "Tirami dentro. Ripulisci il casino. Spoglia la macchina. "

"Per favore…"

L'ho appena guardato. "Stupidi fottuti idioti."

Una cosa così insensata. Anche con la cache, il Malibu era solo un pezzo di metallo, gomma e stoffa. Non valeva la pena uccidere una mosca, figuriamoci me.

Rory chiamò di nuovo dalla cima della scala. "Hatty? Dovremmo andarcene di qui. "

"Sali in macchina e faresti meglio a rimettere a posto anche l'Aquila."

Fece come gli era stato detto. Hash avrebbe fatto lo stesso, se avesse saputo cosa era bene per lui. Adesso era inginocchiato davanti a me, a testa bassa, pronto per un'esecuzione. O forse un battesimo.

Neanche io ero dell'umore giusto.

"Mi devi un favore, Hash," sorrisi. "Due, in realtà."

Ho svuotato la borsa sul bancone di Tom, aspettando che dicesse qualcosa. Non aveva ancora guardato cosa gli avevo portato. Era mezzanotte passata da un pezzo e quasi cento gradi sul mercurio. Tom si asciugò la faccia con il colletto, cercando di fingere di essere felice di riavere indietro l'anello inesistente. Cercando di nascondere il fatto che il suo cervello probabilmente si stava agitando, sconvolto da come potevo essere ancora vivo.

Mi si avvicinò di soppiatto al bancone. Stava ottenendo molto di più di un anello.

"Sono contento di vedere quanto sei sollevato", ho detto.

Lanciò un'occhiata alla mia camicetta scollata e poi finalmente lasciò che i suoi occhi si posassero sul vetro. Furono accolti da un dito, quello di Hash, completamente separato dalla sua mano e marinato in una chiazza di sangue scuro. Ho una predilezione per lo spettacolo, a volte.

Tom quasi si strozzò con la propria lingua. Quando trovò il coraggio di guardarmi di nuovo in faccia, la sua gola si gonfiò di pura, nuda paura. Sono stato contento di aver fatto rimanere Rory in macchina questa volta.

"Avrei dovuto sapere quando hai lasciato cadere tutte quelle piccole curiosità su di me", dissi. "Tutte le tue domande. Volevo sapere che era davvero l'Arca Nera a venire nel tuo negozio. Ottieni credito per aver fatto i compiti. "

"Hatty, ascolta ..."

"Supporti anche per l'idea dell'anello immaginario." Ho rivelato la mia Sauer dal suo posto nella mia giacca, facendo roteare il dito di Hash con il muso. Il mignolo truccato scivolava come un cubetto di ghiaccio su una pozza di marmellata. “L'hai tirato fuori come il trucco di un mago. Gioco di prestigio di merda. Mi ha fatto indovinare qualcosa che non lo meritava. Una piccola bugia per mascherare quella grande. Un po 'come il modo in cui avete fatto finta che Davey fosse morto, quindi non penserei di giustificare il fatto che mi ha messo alle strette ... "

Le sue mani si alzarono di poco. "Qualunque cosa tu ..."

"Sta 'zitto. Davey è morto, per davvero questa volta. Hash, d'altra parte ... beh, ho una richiesta speciale per lui, a patto che la sua mano regga. Ha già messo a frutto quelle capacità di raschiatura per sbarazzarsi del corpo di Davey. E tra circa un'ora, farà lo stesso per il tuo. "

Una striscia di fulmini caldi e selvaggi attraversò il viso di Tom. "Fottuto pezzo di ..."

“Non preoccuparti, Tom. Sono onesto al riguardo. Può tenere metà delle tue cose dopo aver finito di pulire. "

Cercò di arrampicarsi per qualunque colpo avesse registrato sotto il bancone, gocciolando fuori qualcos'altro. Qualunque cosa fosse rimasta della sua rabbia, suppongo. Gli ho sparato due colpi al cuore per risparmiargli il disturbo.

«Tom ... ho detto di non preoccuparti. Il negozio è in buone mani. "

Ho portato Rory a vedere l'oceano. Mattina presto, quindi probabilmente non quello che aveva immaginato. La luna era ancora alta e luminosa come un bottone, le onde viola e piatte mentre rotolavano, sussurrando quando carambolavano sulla sabbia. Il ragazzo abbassò i piedi e fissò il vuoto.

Seduto lì, a guardarlo, era difficile scuotere la sensazione che stavo diventando morbida. Non avrei dovuto lasciare vivere Hash. Nemmeno io avrei dovuto portare qui Rory. Non ero sua madre. Quasi nemmeno il suo tutore. Mi è stato più utile come gregario che altro, come ha abilmente dimostrato al bacino.

Eppure pensare alla sua utilità mi dava ancora un piccolo sussulto, un colpevole strappo ai nervi. Sembrava quasi che si divertisse a sparare a quell'uomo. Era troppo tardi? Forse al prossimo lavoro lo lascerei a una stazione di polizia o in un ufficio di assistenza all'infanzia e me ne andrei verso l'oblio. Può essere.

"Come lo sai?" Gli ho chiesto, non sapendo esattamente cosa volevo dire.

Lui sapeva. “Cosa, che era una trappola? Beh ... quel tipo di Hash. Ha detto che non sapeva chi fossi, ma ti ha chiamato per nome quando ci stava portando al bacino idrico. "

"Così?"

“Allora come lo saprebbe? Era l'altro ragazzo che ti ha assunto. Doveva significare che a un certo punto hanno parlato tutti di te. "

Per quanto diabolico, tutto quello che riuscivo a fare era un grande sorriso stupido. Glielo ho teletrasportato.

Rory ricambiò il sorriso mentre passeggiava lungo il bordo dell'acqua. "Immagino sia troppo chiedere un gelato, eh?"

Prese a calci la sabbia e fece scorrere le dita tra gli interruttori insaponati. Non un giorno prima aveva sparato alla testa a un uomo e non aveva detto una parola al riguardo. Ha sparato a un uomo per proteggermi.

Il mio sorriso svanì.

"Qual è il tuo gusto preferito?" Gli ho chiesto.

Aveva non meno di nove preferiti, che iniziò subito a elencare. Il Malibu ci aspettava, luccicante nell'ultimo chiarore della luna.

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