Il pugnale di alluminio di Richard Austin Freeman

Il pugnale di alluminio di Richard Austin Freeman

L'autore dietro The Aluminium Dagger, Richard Austin Freeman o in alcuni ambienti R. Austin Freeman, è uno dei più celebri scrittori di gialli dell'inizio del XX secolo e il cervello che ha creato il personaggio del Dr. John Thorndyke. Freeman (20-1862) ha negato l'idea che la sua creazione fosse un detective. Invece credeva che "è un investigatore di crimini ... La tecnica di Scotland Yard non sarebbe né adatta né possibile a [Thorndyke]".

Si possono facilmente vedere le tracce di questo atteggiamento nel modo in cui sono scritte le storie di Thorndyke: sono molto precise nelle descrizioni ea volte si muovono un po 'lentamente. Forse una delle ragioni per cui la serie Thorndyke di Freeman era molto più popolare nella prima parte del 20 ° secolo rispetto ad oggi è che i lettori di oggi hanno molta meno pazienza con una narrativa elaborata e in movimento lento.

Tuttavia, si può tranquillamente scegliere qualsiasi romanzo o racconto di Freeman e ottenere un'esperienza di lettura soddisfacente. "The Aluminium Dagger" fu pubblicato per la prima volta nel numero di marzo 1909 di Rivista di Pearson. 

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***

La "chiamata urgente" - la convocazione istantanea e perentoria al dovere professionale - è un'esperienza che spetta al medico piuttosto che al professionista legale, e avevo supposto, quando avevo abbandonato la parte clinica della mia professione a favore del forense, che d'ora in poi non dovrei più saperlo; che il pasto interrotto, il tempo libero rotto e il tintinnio della campana notturna erano cose del passato; ma in pratica era diversamente. Il giurista medico è, per così dire, al confine delle due professioni, esposto alle vicissitudini di ciascuna chiamata, e così è successo di tanto in tanto che le prestazioni professionali del mio collega o di me stesso fossero richieste con preavviso. E così è stato nel caso che sto per raccontare.

Il sacro rito della "vasca" era stato debitamente eseguito, e la persona appena asciugata dell'attuale narratore stava per essere insinuata nella prima rata di vestiti, quando si udì un passo affrettato sulle scale, e la voce del nostro l'assistente di laboratorio, Polton, si è alzato alla porta del mio collega.

«C'è un signore al piano di sotto, signore, che dice che deve vederti immediatamente per gli affari più urgenti. Sembra essere in un raro twitter, signore ... "

Polton stava procedendo verso i particolari descrittivi, quando un secondo e più frettoloso passo divenne udibile e una strana voce si rivolse a Thorndyke.

«Sono venuto a chiedere la sua immediata assistenza, signore; è accaduta una cosa terribile. È stato commesso un orribile omicidio. Puoi venire con me adesso? "

"Sarò con te quasi immediatamente", disse Thorndyke. "La vittima è completamente morta?"

"Abbastanza. Freddo e rigido. La polizia pensa ... "

"La polizia sa che sei venuto per me?" interruppe Thorndyke.

"Sì. Non c'è niente da fare fino al tuo arrivo. "

"Ottimo. Sarò pronto tra pochi minuti. "

"E se lei aspettasse di sotto, signore", aggiunse Polton in modo convincente, "potrei aiutare il dottore a prepararsi."

Con questo furbo appello, attirò l'intruso di nuovo in soggiorno, e poco dopo salì furtivamente le scale con un piccolo vassoio della colazione, il cui contenuto depositò saldamente nelle nostre rispettive stanze, con poche opportune parole di "compiere omicidi a stomaco vuoto". Thorndyke e io nel frattempo ci eravamo rivestiti di una celerità nota solo ai medici e agli artisti del cambio rapido, e in pochi minuti scendemmo insieme le scale, chiamando il laboratorio per alcuni apparecchi che Thorndyke di solito portava con sé in visita di indagine.

Quando entrammo nel soggiorno, il nostro visitatore, che andava su e giù febbrilmente, afferrò il cappello con un sussulto di sollievo. "Sei pronto a venire?" chiese. "La mia carrozza è alla porta;" e, senza aspettare risposta, si precipitò fuori e ci precedette rapidamente giù per le scale.

La carrozza era una carrozza spaziosa, che fortunatamente ha ospitato noi tre, e non appena siamo entrati e abbiamo chiuso la porta, il cocchiere ha montato il cavallo e si è avviato al trotto intelligente.

"È meglio che ti renda conto delle circostanze, mentre procediamo", disse il nostro amico agitato. “In primo luogo, il mio nome è Curtis, Henry Curtis; ecco la mia carta. Ah! ed ecco un'altra carta, che avrei dovuto darti prima. Il mio avvocato, il signor Marchmont, era con me quando ho fatto questa terribile scoperta e mi ha mandato da lei. È rimasto nelle stanze per vedere che nulla fosse disturbato fino al tuo arrivo. "

"È stato saggio da parte sua", disse Thorndyke. "Ma ora dicci esattamente cosa è successo."

"Lo farò", ha detto il signor Curtis. «L'uomo assassinato era mio cognato, Alfred Hartridge, e mi dispiace dire che era ... beh, era un uomo cattivo. Mi addolora parlare di lui così - de mortuis, sai - ma, comunque, dobbiamo affrontare i fatti, anche se sono dolorosi. "

"Senza dubbio", concordò Thorndyke.

"Ho avuto una corrispondenza molto spiacevole con lui - te ne parlerà Marchmont - e ieri gli ho lasciato un biglietto, chiedendogli un colloquio, per risolvere la questione, nominando le otto di questa mattina come l'ora , perché dovevo lasciare la città prima di mezzogiorno. Rispose, in una lettera molto singolare, che mi avrebbe visto a quell'ora, e il signor Marchmont acconsentì molto gentilmente ad accompagnarmi. Di conseguenza, stamattina siamo andati insieme nelle sue stanze, arrivando puntuali alle otto. Suonammo più volte il campanello e bussammo forte alla porta, ma poiché non ci fu risposta, scendemmo e parlammo con il portiere. Quest'uomo, a quanto pare, aveva già notato, dal cortile, che le luci elettriche erano accese nel soggiorno del signor Hartridge, come lo erano state tutta la notte, secondo la dichiarazione del portiere di notte; così ora, sospettando che qualcosa non andasse, è venuto con noi, ha suonato il campanello e ha picchiato alla porta. Quindi, poiché non c'era ancora alcun segno di vita all'interno, inserì la sua chiave duplicata e cercò di aprire la porta, ma senza successo, poiché si rivelò essere serrata all'interno. Allora il facchino andò a prendere un poliziotto e, dopo una consultazione, decidemmo che era giustificato sfondare la porta; il portiere tirò fuori un piede di porco e, grazie ai nostri sforzi unificati, la porta alla fine fu spalancata. Siamo entrati e ... mio Dio! Dottor Thorndyke, che spettacolo terribile è stato quello che ha incontrato i nostri occhi! Mio cognato giaceva morto sul pavimento del soggiorno. Era stato accoltellato, pugnalato a morte; e il pugnale non era stato nemmeno ritirato. Gli spuntava ancora dalla schiena. "

Si asciugò la faccia con il fazzoletto e stava per continuare il racconto della catastrofe quando la carrozza entrò in una tranquilla strada laterale tra Westminster e Victoria e si fermò davanti a un isolato di nuovi edifici di mattoni rossi. Un frenetico portiere del corridoio corse ad aprire la porta e noi scendemmo di fronte all'ingresso principale.

"Le camere di mio cognato sono al secondo piano", ha detto il signor Curtis. "Possiamo salire con l'ascensore."

Il portiere si era affrettato davanti a noi e stava già con la mano sulla fune. Entrammo in ascensore, e in pochi secondi fummo scaricati al secondo piano, il portiere, con furtiva curiosità, ci seguiva per il corridoio. Alla fine del passaggio c'era una porta semiaperta, notevolmente ammaccata e ammaccata. Sopra la porta, dipinta a caratteri bianchi, c'era l'iscrizione "Mr. Hartridge; " e dalla porta spuntava il volto piuttosto volgare dell'ispettore Badger.

"Sono contento che siate venuto, signore", ha detto, riconoscendo il mio collega. "Sig. Marchmont è seduto dentro come un cane da guardia e ringhia se qualcuno di noi attraversa la stanza ".

Le parole costituivano una lamentela, ma c'era una certa genialità nei modi di chi parlava che mi faceva sospettare che l'ispettore Badger stesse già navigando con la sua imbarcazione su una riva sottovento.

Entrammo in un piccolo atrio o corridoio e di lì passammo nel soggiorno, dove trovammo il signor Marchmont che vegliava, in compagnia di un poliziotto e di un ispettore in uniforme. I tre si alzarono dolcemente quando entrammo e ci salutarono in un sussurro; e poi, di comune accordo, guardammo tutti verso l'altra estremità della stanza, e così rimanemmo per un po 'senza parlare.

C'era, in tutto l'aspetto della stanza, qualcosa di molto cupo e terribile. Un'atmosfera di tragico mistero avvolgeva gli oggetti più comuni; e suggestioni sinistre si nascondevano nelle apparenze più familiari. Particolarmente impressionante era l'aria di suspense - della vita quotidiana ordinaria improvvisamente interrotta - interrotta in un batter d'occhio. Le lampade elettriche, ancora accese e rosse, sebbene il sole estivo filtrava dalle finestre; il bicchiere mezzo vuoto e il libro aperto vicino alla sedia vuota, avevano ciascuno il suo messaggio sussurrato di rapido e improvviso disastro, così come le voci sommesse e i movimenti furtivi degli uomini in attesa e, soprattutto, una forma impressionante che era solo poche ore da quando un uomo vivo, e che ora giaceva scomposto, prono e immobile, sul pavimento.

«Questa è una faccenda misteriosa», osservò l'ispettore Badger, rompendo a lungo il silenzio, «sebbene sia abbastanza chiara fino a un certo punto. Il corpo racconta la sua storia. "

Attraversammo e guardammo il cadavere. Era quello di un uomo un po 'anziano, e giaceva, su uno spiazzo di pavimento davanti al caminetto, a faccia in giù, con le braccia tese. L'esile impugnatura di un pugnale sporgeva dalla parte posteriore sotto la spalla sinistra e, ad eccezione di una traccia di sangue sulle labbra, questa era l'unica indicazione della modalità di morte. A poca distanza dal corpo c'era una chiave dell'orologio sul tappeto e, guardando l'orologio sulla mensola del caminetto, mi accorsi che il vetro frontale era aperto.

“Vedi,” inseguì l'ispettore, notando il mio sguardo, “era in piedi davanti al caminetto, a caricare l'orologio. Poi l'assassino è entrato furtivamente dietro di lui - il rumore della chiave che girava deve aver coperto i suoi movimenti - e lo ha pugnalato. E vedi, dalla posizione del pugnale sul lato sinistro della schiena, che l'assassino doveva essere mancino. È tutto abbastanza chiaro. Ciò che non è chiaro è come sia entrato e come sia uscito di nuovo. "

"Il corpo non è stato spostato, suppongo", ha detto Thorndyke.

"No. Abbiamo chiamato il dottor Egerton, il chirurgo della polizia, e ha certificato che l'uomo era morto. Tornerà tra poco per vederti e organizzare l'autopsia. "

"Allora", disse Thorndyke, "non disturberemo il corpo finché non verrà, tranne che per misurare la temperatura e spolverare l'elsa del pugnale."

Prese dalla borsa un lungo termometro chimico con registrazione e un insufflatore o un soffiatore di polvere. Il primo lo introdusse sotto i vestiti del morto contro l'addome, e con il secondo soffiò un getto di polvere gialla fine sul manico di cuoio nero del pugnale. L'ispettore Badger si chinò ansiosamente per esaminare il manico, mentre Thorndyke soffiava via la polvere che si era depositata uniformemente sulla superficie.

"Niente impronte digitali", disse con tono deluso. “Deve aver indossato i guanti. Ma quell'iscrizione dà un suggerimento piuttosto ampio. "

Indicò, mentre parlava, la guardia di metallo del pugnale, su cui era incisa, in caratteri maldestri, la sola parola: "TRADITORE".

“Questo è l'italiano per 'traditore'”, ha continuato l'ispettore, “e ho avuto dal portiere alcune informazioni che si adattano a quel suggerimento. Lo avremo tra poco e lo sentirai. "

«Nel frattempo», disse Thorndyke, «poiché la posizione del corpo può essere importante nell'indagine, prenderò una o due fotografie e farò un piano approssimativo in scala. Niente è stato spostato, dici? Chi ha aperto le finestre? "

"Erano aperti quando siamo entrati", ha detto Marchmont. “La scorsa notte faceva molto caldo, ricordi. Niente è stato spostato. "

Thorndyke estrasse dalla sua borsa una piccola macchina fotografica pieghevole, un treppiede telescopico, un metro da geometra, una bilancia di bosso e un blocco per schizzi. Ha sistemato la telecamera in un angolo ed ha esposto un piatto, dando una visione generale della stanza e includendo il cadavere. Poi si è avvicinato alla porta e ha fatto una seconda esposizione.

«Starai davanti all'orologio, Jervis», disse, «e alzi la mano come se volesse caricarlo? Grazie; continua così mentre espongo un piatto. "

Rimasi così, nella posizione che si presume avesse occupato il morto al momento dell'omicidio, mentre il piatto era esposto, e poi, prima di muovermi, Thorndyke segnò la posizione dei miei piedi con un gessetto. Successivamente ha installato il treppiede sui segni del gesso, ha scattato due fotografie da quella posizione e infine ha fotografato il corpo stesso.

Terminate le operazioni fotografiche, si procede quindi, con notevole abilità e rapidità, a tracciare sul blocco di schizzi una pianta della stanza, che mostra l'esatta posizione dei vari oggetti, su una scala di un quarto di pollice. ai piedi: un processo che l'ispettore era propenso a vedere con una certa impazienza.

"Non risparmia guai, dottore", osservò; "Né il tempo", ha aggiunto, con uno sguardo significativo all'orologio.

"No", rispose Thorndyke, mentre staccava il disegno finito dal blocco; “Cerco di raccogliere tutti i fatti che possono riguardare un caso. Possono rivelarsi inutili o possono rivelarsi di vitale importanza; non si sa mai prima, quindi li raccolgo tutti. Ma qui, credo, c'è il dottor Egerton. "

Il chirurgo di polizia salutò Thorndyke con rispettosa cordialità e si procedette subito all'esame del cadavere. Estrasse il termometro, il mio collega annotò la lettura e passò lo strumento al dottor Egerton.

"Morto da circa dieci ore", osservò quest'ultimo, dopo averlo guardato. "Questo è stato un omicidio molto determinato e misterioso."

"Molto" disse Thorndyke. "Senti quel pugnale, Jervis."

Ho toccato l'elsa e ho sentito il caratteristico grattugiare dell'osso.

"È attraverso il bordo di una costola!" Ho esclamato.

"Sì; deve essere stato usato con una forza straordinaria. E noti che i vestiti sono leggermente arricciati, come se la lama fosse stata ruotata mentre veniva inserita. Questa è una caratteristica molto particolare, specialmente se presa insieme alla violenza del colpo. "

"È singolare, certamente", ha detto il dottor Egerton, "anche se non so se ci aiuta molto. Dobbiamo ritirare il pugnale prima di spostare il corpo? "

“Certamente”, rispose Thorndyke, “o il movimento potrebbe produrre nuove ferite. Ma aspetta." Prese un pezzo di corda dalla tasca e, dopo aver estratto il pugnale di un paio di pollici, lo tese in una linea parallela alla parte piatta della lama. Quindi, dandomi le estremità da tenere, estrasse completamente l'arma. Quando la lama è emersa, la torsione nell'abbigliamento è scomparsa. “Osserva”, disse, “che la corda indica la direzione della ferita e che il taglio nell'abbigliamento non coincide più con essa. C'è un angolo abbastanza considerevole, che è la misura della rotazione della lama. "

"Sì, è strano", ha detto il dottor Egerton, "anche se, come ho detto, dubito che ci aiuti".

"Al momento", ha risposto seccamente Thorndyke, "stiamo prendendo nota dei fatti".

"Proprio così," concordò l'altro, arrossendo leggermente; "E forse faremmo meglio a spostare il corpo in camera da letto e fare un'ispezione preliminare della ferita."

Portammo il cadavere in camera da letto e, dopo aver esaminato la ferita senza far emergere nulla di nuovo, coprimmo i resti con un lenzuolo e tornammo in soggiorno.

«Bene, signori», disse l'ispettore, «avete esaminato il corpo e la ferita, avete misurato il pavimento e i mobili, avete scattato fotografie e fatto un piano, ma non sembriamo molto più avanti. Ecco un uomo assassinato nelle sue stanze. C'è solo un ingresso all'appartamento, che era chiuso all'interno al momento dell'omicidio. Le finestre sono a una quarantina di piedi da terra; non c'è nessun tubo di pioggia vicino a nessuno di loro; sono a filo nel muro e non c'è un punto d'appoggio per una mosca su nessuna parte di quel muro. Le grate sono moderne e non c'è spazio per un gatto di buona taglia per strisciare su uno dei camini. La domanda è: come è entrato l'assassino e come è uscito di nuovo? "

«Tuttavia», disse il signor Marchmont, «il fatto è che è entrato e che non è qui adesso; e quindi deve essere sceso; e quindi doveva essere possibile per lui uscire. E, inoltre, deve essere possibile scoprire come è uscito. "

L'ispettore sorrise amaramente, ma non rispose.

"Le circostanze", disse Thorndyke, "sembrano essere state queste: il defunto sembra essere stato solo; non c'è traccia di un secondo occupante della stanza, e solo un bicchiere mezzo vuoto sul tavolo. Era seduto a leggere quando apparentemente notò che l'orologio si era fermato: alle dodici meno dieci; posò il suo libro, con la faccia rivolta verso il basso, sul tavolo, e si alzò per caricare l'orologio, e mentre lo caricava incontrò la sua morte ".

"Per una pugnalata inferta da un mancino, che si è insinuato dietro di lui in punta di piedi", ha aggiunto l'ispettore.

Thorndyke annuì. "Sembra che sia così", ha detto. "Ma ora chiamiamo il portiere e sentiamo cosa ha da dirci."

Il custode non fu difficile da trovare, essendo, infatti, impegnato in quel momento in un sopralluogo dei locali attraverso la feritoia della cassetta delle lettere.

"Sai quali persone hanno visitato queste stanze la scorsa notte?" Gli chiese Thorndyke, quando entrò con aria un po 'imbarazzata.

“Un buon numero di persone entravano e uscivano dall'edificio”, fu la risposta, “ma non posso dire se qualcuno di loro sia venuto in questo appartamento. Ho visto la signorina Curtis passare verso le nove. "

"Mia figlia!" esclamò il signor Curtis, con un sussulto. "Non lo sapevo."

"È partita verso le nove e mezzo", aggiunse il portiere.

"Sai cosa è nata?" ha chiesto l'ispettore.

"Posso indovinare", ha risposto il signor Curtis.

"Allora non dire", lo interruppe il signor Marchmont. "Non rispondere a domande."

"Lei è molto vicino, signor Marchmont", disse l'ispettore; “Non stiamo sospettando la giovane donna. Non chiediamo, ad esempio, se è mancina ".

Guardò astutamente il signor Curtis mentre faceva questa osservazione, e notai che il nostro cliente diventò improvvisamente pallido come la morte, al che l'ispettore distolse rapidamente lo sguardo, come se non avesse notato il cambiamento.

"Raccontaci di nuovo di quegli italiani" disse, rivolgendosi al portiere. "Quando è venuto qui il primo di loro?"

"Circa una settimana fa", fu la risposta. «Era un uomo dall'aspetto comune - sembrava un suonatore di organi - e ha portato un biglietto alla mia loggia. Era in una busta sporca ed era indirizzata a "Mr. Hartridge, Esq., Brackenhurst Mansions, "con una grafia pessima. L'uomo mi ha dato il biglietto e mi ha chiesto di darlo al signor Hartridge; poi è andato via, ho preso il biglietto e l'ho lasciato cadere nella cassetta delle lettere. "

"Quello che è successo dopo?"

«Ebbene, proprio il giorno dopo una vecchia strega italiana - uno di quei maiali predoni con una gabbia di uccelli su un supporto - è venuta e si è piazzata proprio vicino alla porta principale. L'ho presto spedita a fare i bagagli, ma, benedica! era tornata di nuovo dopo dieci minuti, uccelli e tutto il resto. L'ho rimandata di nuovo - ho continuato a mandarla via, e lei ha continuato a tornare, finché non fui abituato a indossare un filo. "

"Sembra che tu abbia reagito un po 'da allora", osservò l'ispettore con un sorriso e uno sguardo al bovindo molto pronunciato del malato.

"Forse sì," rispose il custode arrogante. «Be ', il giorno dopo c'era un gelataio ... un perditempo regolare, lo era. Bloccato fuori come se fosse congelato a terra. Continuò a dare assaggiatori ai fattorini, e quando ho provato a spostarlo, mi ha detto di non ostacolare i suoi affari. Affari, davvero! Ebbene, là quei ragazzi sono rimasti bloccati, uno dopo l'altro, asciugandosi la lingua sul fondo degli occhiali, finché non fui in grado di scoppiare con irritazione. E mi ha fatto andare avanti tutto il giorno.

«Poi, il giorno dopo, c'era un organetto, con sopra una scimmia dall'aria rognosa. Era il peggiore di tutti. Anche profano lo era. Continuò a mescolare melodie sacre e canzoni comiche: "Rock of Ages", "Bill Bailey", "Cujus Animal" e "Over the Garden Wall". E quando ho provato a spostarlo, quella piccola scimmia più insignificante mi ha corso alle gambe; e poi l'uomo sorrise e iniziò a suonare: "Aspetta che le Nuvole passino". Te lo dico, è stato piuttosto disgustoso. "

Si asciugò la fronte al ricordo e l'ispettore sorrise in segno di apprezzamento.

"E quello è stato l'ultimo di loro?" ha detto quest'ultimo; e mentre il portiere annuiva imbronciato, chiese: "Dovresti riconoscere il biglietto che ti ha dato l'italiano?"

"Dovrei", rispose il portiere con gelida dignità.

L'ispettore si precipitò fuori dalla stanza e tornò un minuto dopo con una cassetta delle lettere in mano. "Questo era nel taschino della giacca", disse, appoggiando la custodia sporgente sul tavolo e sollevando una sedia. “Ora, ecco tre lettere legate insieme. Ah! questo sarà quello. " Slegò il nastro e tese una busta sporca indirizzata con mano tentacolare e analfabeta a "Mr. Hartridge, Esq. "È questo il biglietto che ti ha dato l'italiano?"

Il portiere lo esaminò in modo critico. "Sì", ha detto; "Quello è quello."

L'ispettore tirò fuori la lettera dalla busta e, mentre l'apriva, le sopracciglia si sollevarono.

"Cosa ne pensa, dottore?" disse, porgendo il foglio a Thorndyke.

Thorndyke lo osservò per un po 'in silenzio, con profonda attenzione. Quindi lo portò alla finestra e, prendendo l'obiettivo dalla tasca, esaminò attentamente il foglio, prima con la bassa potenza, e poi con l'accessorio Coddington ad alto ingrandimento.

"Avrei dovuto pensare che potessi vederlo ad occhio nudo", disse l'ispettore, con un ghigno malizioso. "È un design piuttosto audace."

"Sì", rispose Thorndyke; “Una produzione molto interessante. Che ne dite, signor Marchmont? "

L'avvocato ha preso la nota e ho guardato oltre la sua spalla. È stata sicuramente una produzione curiosa. Scritto con inchiostro rosso, sulla carta da lettere più comune, e nella stessa mano tentacolare dell'indirizzo, c'era il seguente messaggio: “Ti vengono dati sei giorni per fare ciò che è giusto. Con il segno sopra, sappi cosa aspettarti se fallisci. " Il segno a cui si faceva riferimento era un teschio e ossa incrociate, disegnato in modo molto ordinato, ma piuttosto poco abile, in cima al foglio.

"Questo", ha detto il signor Marchmont, porgendo il documento al signor Curtis, "spiega la singolare lettera che ha scritto ieri. Ce l'hai con te, credo? "

"Sì", rispose il signor Curtis; "Ecco qui."

Tirò fuori una lettera di tasca e lesse ad alta voce: “'Sì: vieni se vuoi, anche se è un'ora empia. Le tue lettere minacciose mi hanno causato un grande divertimento. Sono degni di Sadler's Wells nel suo periodo migliore.

"'ALFRED HARTRIDGE.'"

"Il signor Hartridge è mai stato in Italia?" chiese l'ispettore Badger.

"Oh sì", ha risposto il signor Curtis. "È rimasto a Capri quasi tutto l'anno scorso."

“Perché, allora, questo ci dà il nostro indizio. Guarda qui. Ecco queste altre due lettere; Timbro postale CE: Saffron Hill è CE E guarda qui! "

Stese l'ultima delle misteriose lettere e vedemmo che, oltre al memento mori, conteneva solo tre parole: “Attenti! Ricorda Capri! "

«Se ha finito, dottore, me ne vado a dare un'occhiata a Little Italy. Quei quattro italiani non dovrebbero essere difficili da trovare e abbiamo il portiere qui per identificarli. "

«Prima che tu vada», disse Thorndyke, «ci sono due piccole questioni che vorrei risolvere. Uno è il pugnale: è in tasca, credo. Posso dargli un'occhiata? "

L'ispettore ha tirato fuori il pugnale con una certa riluttanza e lo ha consegnato al mio collega.

"Un'arma molto singolare, questa", disse Thorndyke, guardando pensieroso il pugnale e girandolo per vedere le sue diverse parti. “Singolare sia nella forma che nel materiale. Non ho mai visto un'elsa in alluminio prima d'ora e il marocco da rilegatore è un po 'insolito. "

"L'alluminio era per la leggerezza", ha spiegato l'ispettore, "ed è stato stretto per portare su la manica, immagino."

"Forse è così", disse Thorndyke.

Continuò l'esame e poco dopo, con gioia dell'ispettore, tirò fuori la lente tascabile.

"Non ho mai visto un uomo simile!" esclamò il giocoso detective. “Il suo motto dovrebbe essere: 'Ti magnifichiamo'. Immagino che il prossimo lo misurerà. "

L'ispettore non si è sbagliato. Dopo aver fatto uno schizzo approssimativo dell'arma sul suo blocco, Thorndyke estrasse dalla sua borsa un metro pieghevole e un delicato calibro. Con questi strumenti procedette, con straordinaria cura e precisione, a prendere le dimensioni delle varie parti del pugnale, inserendo ogni misura al suo posto sul disegno, con pochi brevi dettagli descrittivi.

"L'altra questione", disse infine, restituendo il pugnale all'ispettore, "si riferisce alle case di fronte".

Si avvicinò alla finestra e guardò sul retro di una fila di edifici alti simili a quello in cui ci trovavamo. Erano distanti una trentina di metri ed erano separati da noi da un pezzo di terreno, piantato di arbusti e intersecati da sentieri di ghiaia.

"Se una di quelle stanze fosse stata occupata la scorsa notte", ha continuato Thorndyke, "potremmo ottenere un vero testimone oculare del crimine. Questa stanza era illuminata in modo brillante e tutte le persiane erano alzate, in modo che un osservatore a una qualsiasi di quelle finestre potesse vedere direttamente nella stanza, e anche molto distintamente. Potrebbe valere la pena indagare ".

"Sì, è vero", disse l'ispettore; “Anche se mi aspetto che, se qualcuno di loro ha visto qualcosa, si farà avanti abbastanza velocemente quando leggerà il rapporto sui giornali. Ma adesso devo essere fuori e dovrò chiuderti fuori dalle stanze. "

Mentre scendevamo le scale, il signor Marchmont ha annunciato la sua intenzione di venire a trovarci la sera, "a meno che", ha aggiunto, "non desideri informazioni da me ora".

"Sì," disse Thorndyke. "Voglio sapere chi è interessato alla morte di quest'uomo."

«Quella», rispose Marchmont, «è una storia piuttosto strana. Facciamo un giro in quel giardino che abbiamo visto dalla finestra. Saremo abbastanza riservati lì. "

Fece cenno al signor Curtis e, quando l'ispettore se ne fu andato con il chirurgo della polizia, invitammo il portiere a lasciarci entrare in giardino.

«La domanda che hai posto», iniziò il signor Marchmont, guardando con curiosità le alte case di fronte, «ha una risposta molto semplice. L'unica persona immediatamente interessata alla morte di Alfred Hartridge è il suo esecutore testamentario e unico legatario, un uomo di nome Leonard Wolfe. Non è un parente del defunto, ma solo un amico, ma eredita l'intero patrimonio: circa ventimila sterline. Le circostanze sono queste: Alfred Hartridge era il maggiore di due fratelli, di cui il più giovane, Charles, morì prima di suo padre, lasciando una vedova e tre figli. Quindici anni fa il padre è morto, lasciando tutta la sua proprietà ad Alfred, con l'intesa che avrebbe dovuto sostenere la famiglia di suo fratello e fare dei figli suoi eredi ".

"Non c'era volontà?" chiese Thorndyke.

“Sotto la grande pressione degli amici della vedova di suo figlio, il vecchio fece testamento poco prima di morire; ma allora era molto vecchio e piuttosto infantile, così il testamento fu contestato da Alfred, sulla base di un'influenza indebita, e alla fine fu messo da parte. Da allora Alfred Hartridge non ha pagato un centesimo per il sostegno della famiglia di suo fratello. Se non fosse stato per il mio cliente, il signor Curtis, avrebbero potuto morire di fame; su di lui è ricaduto l'intero fardello del sostegno della vedova e dell'educazione dei bambini.

«Ebbene, proprio di recente la faccenda ha assunto una forma acuta, per due ragioni. Il primo è che il figlio maggiore di Charles, Edmund, è diventato maggiorenne. Il signor Curtis lo ha chiesto a un avvocato e, poiché ora è pienamente qualificato ed è stata avanzata una proposta molto vantaggiosa per una partnership, abbiamo esercitato pressioni su Alfred affinché fornisse il capitale necessario secondo i desideri di suo padre. Si era rifiutato di farlo, ed era in riferimento a questo argomento che stamattina lo stavamo invitando. La seconda ragione implica una storia curiosa e vergognosa. C'è un certo Leonard Wolfe, che è stato un intimo amico del defunto. È, posso dire, un uomo di cattivo carattere e la loro associazione non è stata degna di merito per nessuno dei due. C'è anche una certa donna di nome Hester Greene, che aveva alcune pretese sul defunto, di cui non abbiamo bisogno al momento. Ora, Leonard Wolfe e il defunto, Alfred Hartridge, stipularono un accordo, i cui termini erano questi: (1) Wolfe doveva sposare Hester Greene, e in considerazione di questo servizio (2) Alfred Hartridge doveva assegnare a Wolfe il tutta la sua proprietà, assolutamente, l'effettivo trasferimento avverrà alla morte di Hartridge ".

"E questa transazione è stata completata?" chiese Thorndyke.

“Sì, sfortunatamente. Ma volevamo vedere se si poteva fare qualcosa per la vedova e i bambini durante la vita di Hartridge. Senza dubbio, la figlia del mio cliente, la signorina Curtis, è stata chiamata ieri sera per una missione simile, in modo molto indiscreto, dato che la questione era nelle nostre mani; ma, sai, è fidanzata con Edmund Hartridge e immagino che il colloquio sia stato piuttosto burrascoso. "

Thorndyke rimase un po 'in silenzio, camminando lentamente lungo il sentiero di ghiaia, con gli occhi rivolti a terra: non distrattamente, però, ma con uno sguardo attento e indagatore che vagava tra arbusti e cespugli, come se cercasse qualcosa.

“Che tipo di uomo”, chiese subito, “è questo Leonard Wolfe? Ovviamente è un mascalzone basso, ma com'è sotto altri aspetti? È uno sciocco, per esempio? "

"Niente affatto, dovrei dire", ha detto il signor Curtis. “In passato era un ingegnere e, credo, un meccanico molto capace. Ultimamente ha vissuto su una proprietà che gli è venuta, e ha speso sia il suo tempo che i suoi soldi nel gioco e nella dissipazione. Di conseguenza, mi aspetto che al momento sia piuttosto a corto di fondi ".

"E in apparenza?"

"L'ho visto solo una volta", ha risposto il signor Curtis, "e tutto quello che ricordo di lui è che è piuttosto basso, biondo, magro e ben rasato, e che ha perso il dito medio della mano sinistra. "

"E vive a?"

«Eltham, nel Kent. Morton Grange, Eltham ", ha detto Marchmont. "E ora, se hai tutte le informazioni di cui hai bisogno, devo davvero andarmene, e così anche il signor Curtis."

I due uomini ci strinsero la mano e corsero via, lasciando Thorndyke a fissare meditabondo le aiuole sporche.

"Un caso strano e interessante, questo, Jervis," disse, chinandosi a sbirciare sotto un cespuglio di alloro. «L'ispettore è su un profumo caldo - una falsa pista molto palpabile su una corda più evidente; ma sono affari suoi. Ah, ecco che arriva il portiere, intento, senza dubbio, a pompare noi, mentre ... "Sorrise genialmente al custode che si avvicinava e chiese:" Dove hai detto che quelle case si affacciano? "

"Cotman Street, signore", rispose il portiere. "Sono quasi tutti uffici."

“E i numeri? Quella finestra aperta del secondo piano, per esempio? "

“Questo è il numero sei; ma la casa di fronte alle stanze del signor Hartridge è la numero otto. "

"Grazie."

Thorndyke si stava allontanando, ma all'improvviso si voltò di nuovo verso il portiere.

"A proposito", disse, "ho lasciato cadere qualcosa dalla finestra proprio ora: un piccolo pezzo di metallo piatto, come questo." Fece sul retro del suo biglietto da visita un netto schizzo di un disco circolare, attraversato da un foro esagonale, e porse il biglietto al portiere. "Non posso dire dove sia caduto", ha continuato; “Queste cose piatte scalano così; ma potresti chiedere al giardiniere di cercarlo. Gli darò un sovrano se lo porta nelle mie stanze, perché, sebbene non abbia alcun valore per nessun altro, è di notevole valore per me ".

Il facchino si toccò vivacemente il cappello, e quando uscimmo al cancello, mi voltai e lo vidi già guadare tra gli arbusti.

L'oggetto della ricerca del portiere mi ha dato una notevole occupazione mentale. Non avevo visto Thorndyke lasciare cadere nulla, e non era il suo modo di sfogliare con noncuranza qualsiasi oggetto di valore. Stavo per interrogarlo sull'argomento, quando, svoltando bruscamente in Cotman Street, si fermò sulla soglia del numero sei e cominciò a leggere attentamente i nomi degli occupanti.

“'Terzo piano'”, lesse, “'Mr. Thomas Barlow, agente della Commissione. " Ronzio! Penso che esamineremo il signor Barlow ".

Salì rapidamente le scale di pietra e io lo seguii finché non arrivammo, un po 'senza fiato, al terzo piano. Fuori dalla porta del Commissario si fermò un attimo ed entrambi ascoltammo con curiosità un rumore irregolare di passi strascicati dall'interno. Poi aprì dolcemente la porta e guardò nella stanza. Dopo essere rimasto così per quasi un minuto, si voltò verso di me con un ampio sorriso e spalancò la porta senza far rumore. Dentro, un allampanato giovane di quattordici anni praticava, senza alcuna abilità, la manipolazione di un apparecchio noto con il nome appropriato di diabolo; ed era così assorbito dalla sua occupazione che entrammo e chiudemmo la porta senza essere visti. Alla fine la navetta mancò la corda e volò in un grande cestino della carta straccia; il ragazzo si voltò e ci affrontò, e fu subito sommerso dalla confusione.

"Permettimi," disse Thorndyke, frugando piuttosto inutilmente nel cestino della carta straccia e porgendo il giocattolo al suo proprietario. "Non ho bisogno di chiedere se il signor Barlow è in", ha aggiunto, "né se è probabile che torni a breve."

"Oggi non tornerà", disse il ragazzo, sudando per l'imbarazzo; “Se n'è andato prima che venissi. Ero piuttosto in ritardo. "

"Capisco", disse Thorndyke. “Il mattiniero cattura il verme, ma il ritardatario cattura il diabolo. Come sapevi che non sarebbe tornato? "

“Ha lasciato un biglietto. Ecco qui."

Ha esibito il documento, che è stato scritto ordinatamente con inchiostro rosso. Thorndyke lo esaminò attentamente e poi chiese:

"Hai rotto il calamaio ieri?"

Il ragazzo lo fissò sbalordito. "Sì, l'ho fatto", ha risposto. "Come lo hai saputo?"

“Non l'ho fatto, o non avrei dovuto chiedere. Ma vedo che ha usato il suo stile per scrivere questa nota. "

Il ragazzo guardò Thorndyke con diffidenza, mentre continuava:

«Ho davvero chiamato per vedere se il vostro signor Barlow era un gentiluomo che conoscevo; ma mi aspetto che tu possa dirmelo. Il mio amico era alto e magro, scuro e ben rasato. "

"Questo non è lui, allora" disse il ragazzo. “È magro, ma non è alto né bruno. Ha una barba color sabbia, porta occhiali e una parrucca. Riconosco una parrucca quando ne vedo una ", aggiunse astutamente," perché mio padre ne indossa una. Lo mette su un piolo per pettinarlo e giura contro di me quando ho la larva. "

"Il mio amico si era ferito alla mano sinistra", inseguì Thorndyke.

"Non lo so", disse il giovane. "Sig. Barlow indossa quasi sempre i guanti; comunque ne porta sempre uno sulla mano sinistra. "

"Ah bene! Gli scriverò solo una nota sulla possibilità, se mi dai un pezzo di carta da lettere. Hai dell'inchiostro? "

“Ce n'è un po 'nella bottiglia. Immergerò la penna per te. "

Tirò fuori dall'armadio un pacchetto aperto di carta da lettere da quattro soldi e un pacchetto di buste simili e, dopo aver intinto la penna sul fondo della boccetta di inchiostro, lo porse a Thorndyke, che si sedette e scarabocchiò in fretta un breve biglietto. Aveva piegato il foglio e stava per indirizzare la busta quando apparve all'improvviso per cambiare idea.

"Non credo che lo lascerò, dopotutto", disse, infilando il foglio piegato in tasca. "No. Digli che ho chiamato ... Mr. Horace Budge, e dico che tornerò tra un giorno o due. "

Il giovane osservava la nostra uscita con aria perplessa, ed è uscito anche sul pianerottolo, per osservarci meglio oltre le balaustre; finché, catturando inaspettatamente lo sguardo di Thorndyke, ritirò la testa con notevole rapidità e si ritirò in disordine.

A dire il vero, ero ora un po 'meno perplesso del ragazzo dell'ufficio per i procedimenti di Thorndyke; in cui non ho potuto scoprire alcuna rilevanza per l'indagine che presumevo fosse impegnato: e l'ultima goccia è stata gettata sul peso della mia curiosità quando si è fermato alla finestra di una scala, ha tirato fuori il biglietto dalla tasca, l'ha esaminato con il suo lente, lo tenne in controluce e ridacchiò ad alta voce.

“La fortuna”, ha osservato, “sebbene non possa sostituire la cura e l'intelligenza, è un'aggiunta molto piacevole. Davvero, mio ​​dotto fratello, stiamo andando straordinariamente bene ".

Quando arrivammo nell'atrio, Thorndyke si fermò al palco della governante e guardò dentro con un geniale cenno del capo.

"Sono appena andato a trovare il signor Barlow", disse. "Sembra che se ne sia andato abbastanza presto."

"Sì, signore", rispose l'uomo. "È andato via verso le otto e mezza."

“È stato molto presto; e presumibilmente è arrivato ancora prima? "

"Suppongo di sì," disse l'uomo con un sorriso; "Ma ero appena arrivato quando se n'è andato."

"Aveva dei bagagli con lui?"

"Si signore. C'erano due casi, uno quadrato e uno lungo e stretto, lungo circa cinque piedi. L'ho aiutato a portarli fino al taxi. "

"Quale era un quattro ruote, suppongo?"

"Si signore."

"Sig. Barlow non è qui da molto, vero? " Domandò Thorndyke.

"No. È arrivato solo nell'ultimo quarto di giornata, circa sei settimane fa. "

"Ah bene! Devo chiamare un altro giorno. Buongiorno;" e Thorndyke uscì a grandi passi dall'edificio e si diresse direttamente alla stazione dei taxi nella strada adiacente. Qui si fermò per un paio di minuti a parlare con l'autista di un taxi a quattro ruote, che alla fine incaricò di condurci in un negozio di New Oxford Street. Congedato il vetturino con la sua benedizione e un mezzo sovrano, è svanito nel negozio, lasciandomi a guardare i torni, i trapani e le sbarre di metallo esposti nella vetrina. Poco dopo è emerso con un piccolo pacco e ha spiegato, in risposta al mio sguardo interrogativo: "Una striscia di acciaio per utensili e un blocco di metallo per Polton."

Il suo prossimo acquisto è stato piuttosto più eccentrico. Stavamo procedendo lungo Holborn quando la sua attenzione fu improvvisamente catturata dalla vetrina di un negozio di mobili, in cui era esposta una collezione di armi leggere francesi obsolete - reliquie della tragedia del 1870 - che venivano vendute a scopo decorativo. Dopo una breve ispezione, entrò nel negozio e poco dopo ricomparve portando una lunga baionetta a spada e un vecchio fucile Chassepot.

"Quale può essere il significato di questa esibizione marziale?" Chiesi mentre giravamo verso Fetter Lane.

"Protezione della casa", rispose prontamente. "Sarai d'accordo che una scarica di moschetti, seguita da una carica alla baionetta, sconcerterebbe i ladri più audaci."

Ho riso dell'assurdo quadro così disegnato dello strenuo protettore della casa, ma ho continuato comunque a speculare sul significato degli eccentrici procedimenti del mio amico, che ero certo fossero in qualche modo collegati all'omicidio a Brackenhurst Chambers, sebbene non potessi rintracciare la connessione.

Dopo un pranzo tardivo, mi affrettai a sbrigare i miei affari come erano stati interrotti dagli eventi emozionanti della mattina, lasciando Thorndyke impegnato con un tavolo da disegno, quadrati, scale e compassi, realizzando accurati disegni in scala schizzi; mentre Polton, con il pacco di carta marrone in mano, lo guardava con un'aria di ansiosa attesa.

Mentre tornavo a casa la sera, passando per Mitre Court, ho raggiunto il signor Marchmont, che era anche diretto nelle nostre stanze, e abbiamo proseguito insieme.

"Ho ricevuto un messaggio da Thorndyke", ha spiegato, "che chiedeva un campione di calligrafia, quindi ho pensato di portarlo con me e sentire se ha notizie".

Quando siamo entrati nelle stanze, abbiamo trovato Thorndyke in sincera consultazione con Polton, e sul tavolo davanti a loro ho osservato, con mia grande sorpresa, il pugnale con cui era stato commesso l'omicidio.

"Ti ho preso l'esemplare che hai chiesto", disse Marchmont. "Non pensavo che sarei stato in grado di farlo, ma, per una fortuna, Curtis ha conservato l'unica lettera che ha mai ricevuto dal partito in questione."

Prese la lettera dal portafoglio e la porse a Thorndyke, che la guardò attentamente e con evidente soddisfazione.

"A proposito," disse Marchmont, prendendo il pugnale, "pensavo che l'ispettore gli avesse portato via questo."

"Ha preso l'originale", ha risposto Thorndyke. "Questo è un duplicato, che Polton ha realizzato, a scopo sperimentale, dai miei disegni."

"Veramente!" esclamò Marchmont, con uno sguardo di rispettosa ammirazione a Polton; "È una replica perfetta, e anche tu l'hai fatta così velocemente."

"È stato abbastanza facile da realizzare", ha detto Polton, "per un uomo abituato a lavorare il metallo".

"Il che", ha aggiunto Thorndyke, "è un fatto di un certo valore probatorio".

In quel momento una carrozza si fermò fuori. Un attimo dopo si udirono passi volanti sulle scale. Ci furono violenti colpi alla porta e, quando Polton l'aprì, il signor Curtis fece irruzione nella stanza.

"Ecco una cosa spaventosa, Marchmont!" ansimò. «Edith, mia figlia, è stata arrestata per l'omicidio. L'ispettore Badger è venuto a casa nostra e l'ha presa. Mio Dio! Impazzirò! "

Thorndyke posò la mano sulla spalla dell'uomo eccitato. "Non ti affliggere, signor Curtis", disse. “Non c'è occasione, te lo assicuro. Suppongo ", ha aggiunto," tua figlia è mancina? "

«Sì, lo è, per una coincidenza disastrosa. Ma cosa dobbiamo fare? Buon Dio! Dottoressa Thorndyke, l'hanno portata in prigione - in prigione - pensaci! La mia povera Edith! "

"Presto la faremo uscire", disse Thorndyke. “Ma ascolta; c'è qualcuno alla porta."

Un vivace rat-tat confermò la sua dichiarazione; e quando mi alzai per aprire la porta, mi trovai di fronte all'ispettore Badger. Ci fu un momento di estremo imbarazzo, e poi sia il detective che il signor Curtis proposero di ritirarsi a favore dell'altro.

"Non andare, ispettore", disse Thorndyke; “Voglio scambiare due parole con te. Forse il signor Curtis avrebbe controllato di nuovo, diciamo, entro un'ora. Vuole? Per allora avremo notizie per te, spero. "

Il signor Curtis acconsentì frettolosamente e corse fuori dalla stanza con la sua caratteristica impetuosità. Quando se ne fu andato, Thorndyke si rivolse al detective e osservò seccamente:

"Sembra che tu sia stato occupato, ispettore?"

"Sì", rispose Badger; “Non ho lasciato crescere l'erba sotto i miei piedi; e ho già un caso abbastanza forte contro la signorina Curtis. Vedi, è stata l'ultima persona vista in compagnia del defunto; aveva un rancore contro di lui; lei è mancina e ti ricordi che l'omicidio è stato commesso da una persona mancina. "

"Qualunque altra cosa?"

"Sì. Ho visto quegli italiani e l'intera faccenda è stata un lavoro di malcontento. Una donna, vestita da vedova e velo, li pagò per andare a fare il buffone fuori dall'edificio e diede loro la lettera che era rimasta al portiere. Non l'hanno ancora identificata, ma sembra concordare sulle dimensioni con la signorina Curtis. "

"E come è uscita dalle camere, con la porta chiusa a chiave all'interno?"

“Ah, eccoti! Questo è un mistero al momento, a meno che tu non possa darci una spiegazione. " L'ispettore fece questa precisazione con un debole sorriso e aggiunse: “Dato che non c'era nessuno sul posto quando ci siamo introdotti, l'assassino deve essere uscito in qualche modo. Non puoi negarlo. "

"Lo nego, tuttavia", ha detto Thorndyke. “Sembri sorpreso”, continuò (il che era indubbiamente vero), “ma tuttavia l'intera cosa è estremamente ovvia. La spiegazione mi ha colpito direttamente ho guardato il corpo. Evidentemente non c'era un'uscita praticabile dall'appartamento e di certo non c'era nessuno quando sei entrato. Chiaramente, quindi, l'assassino non era mai stato sul posto. "

"Non ti seguo per niente", disse l'ispettore.

«Bene», disse Thorndyke, «poiché ho finito con il caso e lo consegno a te, metterò le prove davanti a te seriatim. Ora, penso che siamo d'accordo sul fatto che, nel momento in cui è stato sferrato il colpo, il defunto era in piedi davanti al camino, a caricare l'orologio. Il pugnale entrava obliquamente da sinistra e, se ricordi la sua posizione, ricorderai che l'elsa puntava direttamente verso una finestra aperta. "

"Che era a quaranta piedi da terra."

"Sì. E ora considereremo il carattere molto particolare dell'arma con cui è stato commesso il crimine ".

Aveva messo la mano sulla maniglia di un cassetto, quando siamo stati interrotti da un colpo alla porta. Mi alzai e, aprendolo, ammisi una persona non meno che il portiere di Brackenhurst Chambers. L'uomo sembrò un po 'sorpreso nel riconoscere i nostri visitatori, ma si avvicinò a Thorndyke, estraendo dalla tasca un foglio piegato.

«Ho trovato l'articolo che stavi cercando, signore», disse, «e ho avuto una rara caccia. Era rimasto tra le foglie di uno di quei cespugli. "

Thorndyke aprì il pacchetto e, dopo aver dato un'occhiata all'interno, lo posò sul tavolo.

"Grazie", disse, spingendo un sovrano al funzionario gratificato. "L'ispettore ha il tuo nome, credo?"

"Sì, signore", rispose il portiere; e, intascando la sua paga, se ne andò raggiante.

"Per tornare al pugnale", disse Thorndyke, aprendo il cassetto. "Era molto particolare, come ho detto, e come vedrai da questo modello, che è un duplicato esatto." Qui ha esposto la produzione di Polton al detective sbalordito. “Vedi che è straordinariamente snello, privo di proiezioni e di materiali insoliti. Vedi anche che ovviamente non è stato fatto da un normale fabbricante di pugnali; che, nonostante la parola italiana scarabocchiato sopra, c'è chiaramente scritto dappertutto "meccanico britannico". La lama è costituita da una striscia di comune acciaio per utensili da tre quarti di pollice; l'elsa è tornita da un'asta di alluminio; e non c'è una linea di incisione su di essa che non potrebbe essere prodotta in un tornio da un apprendista ingegnere. Anche la borchia in alto è meccanica, poiché è proprio come un normale dado esagonale. Quindi, nota le dimensioni, come mostrato nel mio disegno. Le parti A e B, che sporgono appena oltre la lama, hanno un diametro esattamente simile, e tale precisione difficilmente potrebbe essere casuale. Sono ciascuna parte di un cerchio avente un diametro di 10.9 millimetri, una dimensione che, per singolare coincidenza, è esattamente il calibro del vecchio fucile Chassepot, i cui esemplari sono ora in vendita in diversi negozi di Londra. Eccone uno, ad esempio. "

Prese il fucile che aveva comprato dall'angolo in cui si trovava e, sollevando il pugnale per la punta, fece scivolare l'elsa nella canna. Quando lasciò la presa, il pugnale scivolò silenziosamente lungo la canna, finché la sua impugnatura non apparve nella culatta aperta.

"Buon Dio!" esclamò Marchmont. "Non suggerisci che il pugnale sia stato sparato da una pistola?"

“Sì, davvero; e ora vedete il motivo dell'elsa di alluminio - per diminuire il peso del proiettile già pesante - e anche di questo boss esagonale all'estremità? "

"No, non lo so", disse l'ispettore; "Ma io dico che stai suggerendo un'impossibilità."

«Allora», rispose Thorndyke, «devo spiegare e dimostrare. Per cominciare, questo proiettile doveva viaggiare come punto di partenza; perciò doveva essere fatto girare - e certamente stava girando quando è entrato nel corpo, come ci hanno mostrato i vestiti e la ferita. Ora, per farlo girare, doveva essere sparato da una canna rigata; ma poiché l'elsa non si sarebbe innestata nella rigatura, doveva essere dotata di qualcosa che lo avrebbe fatto. Quel qualcosa era evidentemente una rondella di metallo morbido, che si adattava a questo esagono, e che sarebbe stata premuta nelle scanalature della rigatura, e quindi avrebbe ruotato il pugnale, ma sarebbe caduta non appena l'arma avesse lasciato la canna. Ecco una rondella simile, che Polton ha fatto per noi. "

Posò sul tavolo un disco di metallo, con un foro esagonale attraverso di esso.

"È tutto molto ingegnoso", ha detto l'ispettore, "ma io dico che è impossibile e fantastico".

"Suona certamente piuttosto improbabile", concordò Marchmont.

"Vedremo", disse Thorndyke. "Ecco una cartuccia improvvisata di produzione di Polton, contenente un'ottava carica di polvere senza fumo per una pistola a 20 fori."

Mise la rondella sulla punta del pugnale nella culatta aperta del fucile, la spinse nella canna, inserì la cartuccia e chiuse la culatta. Poi, aprendo la porta dell'ufficio, mostrò contro il muro un bersaglio di paglia imbottita.

«La lunghezza delle due stanze», disse, «ci dà una distanza di trentadue piedi. Chiudi le finestre, Jervis? "

Ho obbedito, e poi ha puntato il fucile contro il bersaglio. Ci fu un suono sordo - molto meno rumoroso di quanto mi aspettassi - e quando guardammo il bersaglio, vedemmo il pugnale conficcato fino all'elsa al margine del centro del bersaglio.

«Vedi,» disse Thorndyke, posando il fucile, «che la cosa è praticabile. Passiamo ora alle prove sull'effettivo evento. Innanzitutto, sul pugnale originale sono presenti graffi lineari che corrispondono esattamente alle scanalature della rigatura. Poi c'è il fatto che il pugnale stava certamente ruotando da sinistra a destra - nella direzione della rigatura, cioè - quando è entrato nel corpo. E poi c'è questo, che, come avete sentito, il portiere ha trovato in giardino ".

Ha aperto il pacchetto di carta. In esso giaceva un disco di metallo, perforato da un foro esagonale. Entrando in ufficio, raccolse da terra la rondella che aveva messo sul pugnale e la posò sul foglio accanto all'altra. I due dischi erano di dimensioni identiche e il margine di ciascuno era dentellato con segni identici, corrispondenti alla rigatura della canna.

L'ispettore fissò per un po 'i due dischi in silenzio; poi, guardando Thorndyke, disse:

“Mi arrendo, dottore. Hai ragione, oltre ogni dubbio; ma come sei arrivato a pensarci mi fa impazzire. L'unica domanda ora è: chi ha sparato e perché il rapporto non è stato ascoltato? "

«Quanto a quest'ultimo», disse Thorndyke, «è probabile che abbia usato un attacco ad aria compressa, non solo per diminuire il rumore, ma anche per evitare che sul pugnale rimangano tracce di esplosivo. Quanto al primo, credo di poterti dare il nome dell'assassino; ma è meglio che prendiamo le prove in ordine. Forse ricorderai ", continuò," che quando il dottor Jervis stava come se stesse caricando l'orologio, ho segnato un segno sul pavimento dove si trovava lui. Ora, stando in quel punto segnato, e guardando fuori dalla finestra aperta, potevo vedere due delle finestre di una casa quasi di fronte. Erano le finestre del secondo e del terzo piano di Cotman Street, n. 6. Il secondo piano è occupato da uno studio di architetti; il terzo piano da un commissionario di nome Thomas Barlow. Ho chiamato il signor Barlow, ma prima di descrivere la mia visita, farò riferimento a un'altra questione. Non hai quelle lettere minacciose su di te, suppongo? "

"Sì, l'ho fatto", disse l'ispettore; e tirò fuori un portafoglio dal taschino della giacca.

"Prendiamo il primo, allora" disse Thorndyke. «Vedi che la carta e la busta sono tra le più comuni e la scrittura analfabeta. Ma l'inchiostro non è d'accordo con questo. Le persone analfabete di solito comprano il loro inchiostro in boccette da penny. Ora, questa busta è indirizzata con l'inchiostro dicroico di Draper - un inchiostro da ufficio superiore, venduto solo in grandi bottiglie - e l'inchiostro rosso in cui è scritta la nota è un inchiostro scarlatto non fissato, come quello usato dai disegnatori, ed è stato usato , come puoi vedere, in una penna stilografica. Ma la cosa più interessante di questa lettera è il disegno disegnato in alto. In senso artistico, l'uomo non poteva disegnare ei dettagli anatomici del cranio sono ridicoli. Eppure il disegno è molto pulito. Ha la linea pulita e ispida di un disegno a macchina ed è fatto con una mano ferma ed esperta. Inoltre è perfettamente simmetrico; il cranio, per esempio, è esattamente al centro e, quando lo esaminiamo attraverso una lente, vediamo perché è così, poiché scopriamo tracce di una linea centrale disegnata a matita e di linee incrociate rigate. Inoltre, l'obiettivo rivela una minuscola particella di gomma morbida e rossa del disegnatore, con la quale sono state tolte le linee della matita; e tutti questi fatti, presi insieme, suggeriscono che il disegno sia stato fatto da qualcuno abituato a fare disegni meccanici accurati. E ora torneremo al signor Barlow. Era fuori quando ho chiamato, ma mi sono preso la libertà di dare un'occhiata in giro per l'ufficio, e questo è quello che ho visto. Sulla mensola del camino c'era una regola di legno di bosso piatto da dodici pollici, come quella usata dagli ingegneri, un pezzo di morbida gomma rossa e una bottiglia di pietra dell'inchiostro dicroico di Draper. Ho ottenuto, con un semplice stratagemma, un esemplare della carta da lettere dell'ufficio e dell'inchiostro. Lo esamineremo tra poco. Ho scoperto che il signor Barlow è un nuovo inquilino, che è piuttosto basso, porta parrucca e occhiali e porta sempre un guanto sulla mano sinistra. È uscito dall'ufficio stamattina alle 8.30 e nessuno l'ha visto arrivare. Aveva con sé una cassa quadrata e una stretta e oblunga lunga circa cinque piedi; e ha preso un taxi per Victoria, e apparentemente ha preso il treno 8.51 per Chatham. "

"Ah!" esclamò l'ispettore.

«Ma», continuò Thorndyke, «ora esamina quelle tre lettere e confrontale con questo biglietto che ho scritto nell'ufficio del signor Barlow. Vedete che la carta è della stessa marca, con lo stesso segno d'acqua, ma questo non ha un grande significato. Ciò che è di cruciale importanza è questo: vedete, in ciascuna di queste lettere, due minuscole rientranze vicino all'angolo inferiore. Qualcuno ha usato compassi o puntine da disegno sul pacchetto di carta da lettere, e le punte hanno fatto piccole rientranze, che hanno segnato diversi fogli. Ora, la carta da lettere viene tagliata alla sua dimensione dopo che è stata piegata e se si inserisce uno spillo nel foglio superiore di una sezione, le rientranze su tutti i fogli sottostanti saranno esattamente a distanze simili dai bordi e dagli angoli del foglio. Ma vedi che queste piccole ammaccature sono tutte alla stessa distanza dai bordi e dall'angolo. " Ha dimostrato il fatto con un paio di bussole. «E ora guarda questo foglio, che ho ottenuto nell'ufficio del signor Barlow. Ci sono due piccole rientranze - piuttosto deboli, ma abbastanza visibili - vicino all'angolo inferiore, e quando le misuriamo con i compassi, troviamo che sono esattamente alla stessa distanza le altre e la stessa distanza dai bordi e dal angolo inferiore. La conclusione irresistibile è che questi quattro fogli provenivano dallo stesso pacchetto ".

L'ispettore si alzò dalla sedia e guardò Thorndyke. "Chi è questo signor Barlow?" chiese.

“Questo”, rispose Thorndyke, “sta a te determinarlo; ma posso darti un utile suggerimento. C'è solo una persona che trae vantaggio dalla morte di Alfred Hartridge, ma ne beneficia nella misura di ventimila sterline. Si chiama Leonard Wolfe e apprendo dal signor Marchmont che è un uomo dal carattere indifferente, un giocatore d'azzardo e uno spendaccione. Di professione è un ingegnere ed è un abile meccanico. In apparenza è magro, basso, biondo e ben rasato e ha perso il dito medio della mano sinistra. Anche il signor Barlow è basso, magro e biondo, ma indossa una parrucca, una tavola e gli occhiali e porta sempre un guanto sulla mano sinistra. Ho visto la grafia di entrambi questi signori e dovrei dire che sarebbe difficile distinguere l'uno dall'altro. "

"Per me va bene", disse l'ispettore. "Dammi il suo indirizzo e farò rilasciare immediatamente la signorina Curtis."
La stessa notte Leonard Wolfe fu arrestato a Eltham, nell'atto stesso di seppellire nel suo giardino un grosso e potente fucile ad aria compressa. Non fu mai processato, tuttavia, poiché aveva in tasca un'arma più portatile - una pistola Derringer di grosso calibro - con la quale riuscì a porre fine a una vita estremamente mal spesa.

“E, dopotutto”, fu il commento di Thorndyke, quando seppe dell'evento, “aveva i suoi usi. Ha sollevato la società da due uomini molto cattivi e ci ha fornito un caso molto istruttivo. Ci ha mostrato come un criminale intelligente e ingegnoso può prendersi una pena infinita per fuorviare e illudere la polizia, e tuttavia, disattenzione a dettagli banali, può diffondere indizi trasmessi. Possiamo solo dire alla classe criminale in generale, sotto entrambi gli aspetti: "Va 'e fa' lo stesso" ".

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