Un misterio buitres esterlinas en el cielo por Todd Downing

Un misterio de Sterling: Buitres en el cielo por Todd Downing

Scott Adlerberg revisita la obra maestra del misterio clásico Buitres en el cielo Por Todd Downing. 

Una tradición tan apreciada en las historias de misterio como el asesinato de una casa de campo o el rompecabezas de la habitación cerrada es una trama que involucra un crimen cometido o tramado en un tren. Abundan los ejemplos, de la novela de Emile Zola de 1890 La Bete humaine a los libros de la época de la Edad de Oro escritos por el ingeniero ferroviario Freeman Wills Croft.

Dorothy Hughes hizo una de mediados del siglo XX con Viaje aterrador, al igual que Patricia Highsmith con Extraños en un tren¿Y quién, sino una amiga de la señorita Marple, vería, mirando por la ventana del compartimiento del tren, a un hombre estrangulando a una mujer en un tren que pasa? Ese es El 4:50 de Paddington por Agatha Christie, y Christie, por supuesto, escribió la historia de crimen ferroviario más famosa de todos los tiempos con Asesinato en el Orient Express, Publicado en 1934.

Un año después de la publicación del libro de Christie, el autor estadounidense Todd Downing publicó Buitres en el cielo, y aunque es una novela de detectives que puede recordarle a Christie's (el pequeño grupo de personas en un tren de lujo, un investigador que interroga a los pasajeros después de que ocurre un asesinato a bordo, una supuesta conexión con un secuestro de niños anterior), el libro de Downing tiene un sabor todo lo suyo. Lo primero y más importante es su escenario, el desierto mexicano, por el que se mueve el tren.

Para un misterio de la era de la Edad de Oro, es un telón de fondo inusual para las intrigas y los asesinatos que se avecinan, pero Buitres en el cielo No es un mero ejercicio de lo exótico escrito por una persona que usa México estrictamente para el color de la superficie. Downing, a pesar de haber nacido en Estados Unidos, estaba bastante familiarizado con México, y Buitres en el cielo es parte de una serie, protagonizada por el inspector de aduanas estadounidense Hugh Rennart, que tiene lugar allí.

Nunca había oído hablar de Todd Downing hasta hace poco. Fue entonces cuando leí, en el CrimeReads sitio, la introducción de James Sallis a la nueva edición de Buitres en el cielo. La biografía de Downing me intrigó y en gran parte es lo que me llevó a querer probar su libro. Nació en 1902 en Atoka, o territorio indio que ahora es Oklahoma, y ​​proviene de la ascendencia Choctaw, lo que lo convierte en uno de los primeros escritores de crímenes con antecedentes de nativos americanos.

Downing ... estaba bastante familiarizado con México, y Buitres en el cielo es parte de una serie, protagonizada por el inspector de aduanas estadounidense Hugh Rennart, que tiene lugar allí.

Como dice Sallis, “Recibió una licenciatura y una maestría de la Universidad de Oklahoma, estudiando español, francés y antropología. Después de graduarse se convirtió en instructor en la Universidad mientras contribuía con reseñas de novelas de misterio y no ficción al Daily Oklahoman y Books Abroad y dirigía giras de verano en México. La cancelación de una de esas giras lo encontró escribiendo su propia primera novela. El modesto éxito de esa novela lo llevó a profundizar como escritor a tiempo completo ... "

Buitres en el cielo fue su tercera novela de Rennart, sucediendo Asesinato en gira y El gato grita. Downing trabaja en modo misterio clásico completo, con un grupo claro de sospechosos confinados y aislados, una trama complicada, pistas falsas, una difusión justa de las pistas, y violencia cometida pero no vista. La primera línea del libro, alguien hablando, dice: "¿Explosión del tren?" y la tensión aumenta a partir de ahí mientras el Pullman hace su viaje desde Monterrey hacia la Ciudad de México.

Un hombre muere misteriosamente cuando el tren entra en un túnel y todas las luces del interior se apagan, y poco después surgen problemas con el motor y el tren se detiene en el desierto. Nadie sale de los autos y los asesinatos continúan. Las respuestas vienen en el capítulo final, en una conmovedora conversación que Rennart tiene con un personaje, y la precisión del autor es tal que una revelación necesaria para una comprensión completa aparece en el párrafo final.

Un hombre muere misteriosamente cuando el tren entra en un túnel y todas las luces del interior se apagan, y poco después surgen problemas con el motor y el tren se detiene en el desierto.

En su estructura, Buitres en el cielo es lineal y tenso. Nos reunimos con los sospechosos y las futuras víctimas temprano y nunca los dejamos. Toda la acción y las conversaciones ocurren en el tren o, cuando el tren se detiene, en una plataforma o parche de arena junto al tren, y Downing es especialmente bueno para revelar el carácter a través de gestos y miradas.

Se sumergirá en la mente de una persona y nos dará una idea de lo que está sucediendo allí, pero en su mayor parte, la historia se cuenta a través de una perspectiva limitada en tercera persona, con Rennart escudriñando las miradas, comentarios y reacciones de los demás. Este constante movimiento hacia adelante crea una tensión sustancial, y es una tensión que el autor no permite aflojar.

A medida que aumenta el número de muertos y Rennart y los demás se mueven entre el automóvil Pullman, el restaurante, el fumador y sus literas, el lector comienza a sentirse tan atrapado como debe sentirse. Quizás valdría la pena bajarse del tren y arriesgarse afuera, pero como Downing nos muestra en sus descripciones, el paisaje por el que viajan promete solo lo que los acecha por dentro.

La mirada de Rennart estaba en un mezquite achaparrado que se encaramaba en completo aislamiento en una pendiente rocosa muy por encima de ellos. Se recortaba nítidamente contra el cielo azul caliente y en el cielo, perezoso, negro y siniestro, flotaba un zopilote, el buitre demacrado centinela de todo paisaje mexicano.

En todo el mundo, la vista de los buitres connota la proximidad de la muerte, y todos a bordo, incluido el conductor, que es mexicano, los notan.

"¿Algo te preocupa?" preguntó en voz baja.

"Es el zopilots, ”Había algo incongruente en la voz hueca que brotaba de los pliegues de grasa de la garganta del mexicano. "No me gustan."

"¡Dios sabe que son bastante comunes en México!"

“Pero hoy hay tantos. Toda la mañana el cielo no ha estado despejado de ellos. Es, ”la voz hizo eco en un caparazón,“ como si estuvieran siguiendo este tren ”.

La risa de Rennart sonó áspera en sus propios oídos. "Ha habido una sequía en esta sección del país, ¿no?"

“Sí, señor. Durante muchas semanas no llueve ".

"Eso explica el zopilots entonces. El ganado y los animales salvajes se han extinguido en el desierto de la sed, y los buitres esperan que mueran más ”.

La espalda del conductor estaba enmarcada por la puerta. "Por supuesto, señor, eso los explica". La puerta se cerró detrás de él con un suave crujido.

Un estadounidense y un mexicano hablando, y es una de las muchas conversaciones como esta en el libro. Downing es experto, como dice Sallis, en presentar “una colisión y una mezcla de culturas”, un rasgo, diría yo, que lo hace sentir menos anticuado que algunos de sus contemporáneos de la escritura de historias de detectives. El autor Curtis Evans ha escrito mucho sobre Downing, incluido un libro llamado

Pistas y cadáveres: la ficción detectivesca y la crítica misteriosa de Todd Downing (2013), y en su excelente blog, El vagabundo que pasa, entrevistó a un profesor llamado James Cox, quien también es culto en Downing. Cox señala cómo Downing escribe en ocasiones sobre una figura rara vez vista en la ficción popular de la época, el indígena no del pasado sino del presente mecanizado. En Buitres en el cielo, el portero del tren es esta persona; aunque el papel que juega en la historia es pequeño, sus apariciones e interacciones con Rennart son importantes, y nos damos cuenta de que es un indígena mexicano que trabaja, vive y le va bien en el mundo moderno.

Agregue a esto cómo Downing se mezcla con problemas sociales e históricos específicamente mexicanos, y obtenemos un paquete con un poco más de capas que el típico misterio de la Edad de Oro. Además de la tensión a bordo del tren por los asesinatos que se están cometiendo, el Pullman con destino a la Ciudad de México se mueve por un territorio en el que se rumorea que es inminente una huelga de trabajadores ferroviarios. También hay referencias a la Rebelión Cristera, una guerra que tuvo lugar en México a finales de la década del veinte.

Esta no es una guerra muy conocida en los Estados Unidos, pero fue brutal, un levantamiento que esencialmente comenzó como reacción a los artículos secularistas de la Constitución de México de 1917. Fue una rebelión apoyada por la jerarquía católica de México, y Estados Unidos se involucró en la organización de conversaciones entre el gobierno mexicano y la Iglesia. En la novela de Downing, uno de los pasajeros sospechosos, eventualmente nos enteramos, ha estado trabajando en nombre del movimiento Cristero; está en el tren después de haber estado en Estados Unidos para solicitar fondos para los cristeros.

Una vez que se revela el verdadero trabajo de esa persona, Rennart continúa investigando y la novela avanza hacia su resolución, pero la inclusión de este evento crítico, la guerra, sirve como un ejemplo perfecto de lo que James Cox llama la capacidad de Downing "para escribir misterios inteligentes en los que incorpora observaciones sobre los mundos sociales y culturales producidos por el colonialismo español, las intervenciones de Estados Unidos en México y el clima económico general ”de la época.

En otras palabras, aunque Buitres en el cielo tiene una construcción de misterio de juego limpio en su núcleo, y el factor escapista que viene con eso, tiene lugar en un mundo real e históricamente anclado donde los eventos más allá del misterio en sí continúan sucediendo con grandes consecuencias para la mayoría de las personas. Downing, incluso en el contexto de una historia de detectives sencilla, no te deja olvidar eso.

… Esta nueva edición de Buitres en el cielo es un descubrimiento excelente.

Todd Downing escribió un total de nueve novelas de misterio. También produjo una gran cantidad de críticas de misterio mientras hacía una columna semanal de reseñas de libros de 1930 a 1937 para El diario oklahoman. Sus novelas tuvieron éxito en los Estados Unidos y ganaron seguidores en Gran Bretaña, pero después de la publicación de un libro que no era de Rennart llamado Los asesinatos de Lazy Lawrence en 1941 dejó de producir ficción.

Downing regresó a Atoka y enseñó allí durante años en una escuela secundaria. Más tarde, empujado por un editor de un periódico local, el Ciudadano indio, escribió una serie de artículos sobre el idioma Choctaw, lo que lo llevó a impartir clases sobre el idioma Choctaw en la Universidad Estatal del Sureste de Oklahoma. Murió en 1974 a la edad de 71 años.

Por qué Downing dejó de escribir ficción, nadie parece saberlo, y su producción fue pequeña, pero su oscuridad y excelencia lo convierten en un autor ideal para reimprimir. Para un fan misterioso como yo, que no lo conocía, esta nueva edición de Buitres en el cielo es un descubrimiento excelente.

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La colección de ensayos de Scott Adlerberg sobre Mystery Tribune está disponible aquí.

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